A menudo, los pacientes no están informados del peligro de la TEC

Serie USA Today
12-06-1995

La terapia de choque es la práctica más rentable en psiquiatría, y la economía influye fuertemente en cuándo se administra el choque y quién lo recibe.Los electrodos se colocaron en su cabeza. Con solo presionar un botón, pasó a través de su cráneo suficiente electricidad para encender una bombilla de 50 vatios.

Sus dientes mordieron con fuerza un protector bucal. Su corazón se aceleró. Su presión arterial se disparó. Su cerebro tuvo un ataque de gran mal de estilo epiléptico. Entonces, Ocie Shirk tuvo un infarto.

Cuatro días después, el 14 de octubre de 1994, el trabajador jubilado del departamento de salud de Austin, Texas, de 72 años, murió de insuficiencia cardíaca, la principal causa de muerte relacionada con el shock.

Después de años de declive, la terapia de choque está regresando de manera dramática y, a veces, mortal, y ahora se practica principalmente en mujeres ancianas deprimidas que ignoran en gran medida los verdaderos peligros del choque y están engañadas sobre los riesgos reales del choque.

Algunos pierden recuerdos ya frágiles. Algunos sufren infartos o derrames cerebrales. Y algunos, como Ocie Shirk, mueren.

Una investigación de cuatro meses de USA TODAY encontró: La tasa de muerte de los pacientes de edad avanzada que reciben un shock es 50 veces mayor de lo que se les dice a los pacientes en el formulario de consentimiento modelo ECT de la Asociación Estadounidense de Psiquiatría. La APA establece la posibilidad de morir en 1 en 10,000. Pero la tasa de muerte está más cerca de 1 de cada 200 entre los ancianos, según los estudios de mortalidad realizados durante los últimos 20 años y los informes de muerte de Texas, el único estado que realiza un seguimiento de cerca.

Los fabricantes de máquinas de choque influyen en gran medida en lo que se les dice a los pacientes sobre los riesgos de los choques.

Prácticamente todos los videos y folletos «educativos» que se muestran a los pacientes son proporcionados por compañías de máquinas de choque. Y la estimación de la tasa de mortalidad de 1 en 10,000 de la APA se atribuye a un libro escrito por un psiquiatra cuya compañía vende aproximadamente la mitad de las máquinas de choque que se venden cada año.

La terapia de choque está ganando mucho apoyo entre los psiquiatras como tratamiento para la depresión. Aunque no se mantienen cifras exactas, una indicación de la tendencia proviene de Medicare, que pagó un 31% más de tratamientos de choque en 1993 que en 1986.

Los ancianos ahora representan más de la mitad de las 50.000 a 100.000 personas que se estima que reciben descargas cada año, y las mujeres de 70 años reciben más descargas que cualquier otro grupo. En las décadas de 1950 y 1960, los esquizofrénicos varones jóvenes recibieron la mayor parte de la terapia de choque.

La terapia de choque es la práctica más rentable en psiquiatría, y la economía influye fuertemente en cuándo se administra el choque y quién lo recibe.

En Texas, el único estado que realiza un seguimiento, las personas de 65 años reciben un 360% más de terapia de choque que las personas de 64 años. La diferencia: Medicare paga.

El tratamiento de choque puede acortar la vida de los ancianos, incluso si no causa problemas inmediatos.

En un estudio de 1993 de pacientes de 80 años o más, el 27% de los pacientes con shock murieron en un año en comparación con el 4% de un grupo similar tratado con medicamentos antidepresivos. En dos años, el 46% de los pacientes con shock murieron frente al 10% que tenían los medicamentos. El estudio, realizado por investigadores de la Universidad de Brown, es el único estudio de las tasas de supervivencia a largo plazo en los ancianos.

Los médicos rara vez informan sobre tratamientos de choque en los certificados de defunción, incluso cuando la conexión parece evidente y las instrucciones del certificado de defunción indican claramente que debe incluirse en la lista.

Para esta historia, USA TODAY revisó más de 250 artículos científicos sobre terapia de choque, observó el procedimiento en dos hospitales y entrevistó a docenas de psiquiatras, pacientes y familiares.

Fuera de las revistas médicas, la información precisa sobre el shock es incompleta. Solo tres estados hacen que los médicos informen quién lo contrae y qué complicaciones ocurren. Texas tiene requisitos estrictos de presentación de informes; California y Colorado reglas menos estrictas.

La información disponible plantea serias dudas sobre cómo se practica la terapia de choque en la actualidad, especialmente en los ancianos.

«No hemos aprendido nada de los errores de mi generación», dice el psiquiatra Nathaniel Lehrman, de 72 años, director clínico retirado del hospital psiquiátrico estatal de Kingsboro en Nueva York. «Los ancianos son las personas que menos pueden soportar» el shock. «Esto es un gran maltrato a escala nacional».

Una imagen cambiante

Los lunes, miércoles y viernes por la mañana es el momento de la terapia de choque en los hospitales de todo el país.

La mayoría de los pacientes reciben un total de seis a 12 descargas: una al día, tres veces a la semana hasta que finaliza el tratamiento. Los pacientes generalmente reciben una carga eléctrica de uno o cuatro segundos en el cerebro, lo que causa un ataque de tipo epiléptico durante 30 a 90 segundos.

La hoja de información para pacientes de la Asociación Estadounidense de Psiquiatría dice: «80% a 90% de las personas deprimidas que reciben (shock) responden favorablemente, lo que lo convierte en el tratamiento más eficaz para la depresión grave». Los psiquiatras que hacen terapia de choque también están convencidos de su seguridad.

«Es más peligroso conducir hasta el hospital que recibir tratamiento», dice el psiquiatra Charles Kellner, editor de Convulsive Therapy, una revista médica. «El estigma injusto contra (shock) es negar un tratamiento médico notablemente efectivo a los pacientes que lo necesitan». Los psiquiatras dicen que la terapia de choque es un procedimiento más suave hoy en día que en su apogeo en las décadas de 1950 y 1960, cuando era un tratamiento universal para todo, desde la esquizofrenia hasta la homosexualidad.

Y los defensores dicen que no se parece en nada a su representación de hace 20 años en la película Alguien voló sobre el nido del cuco, que mostraba el uso de electroshock para castigar a los pacientes mentales.

La película ayudó a que la terapia de choque cayera en declive y generó leyes en todo el país que dificultan la administración de un tratamiento de choque sin el consentimiento por escrito del paciente.


Debido al abuso en el pasado, el shock rara vez se produce ahora en los hospitales psiquiátricos estatales, pero sobre todo en los hospitales privados y las escuelas de medicina.

El lenguaje también es más suave hoy en día, lo que refleja un esfuerzo por cambiar la imagen del shock: el shock es «terapia electroconvulsiva» o, simplemente, TEC. La pérdida de memoria que a menudo la acompaña se llama «alteración de la memoria». Estos cambios se producen a medida que los médicos amplían el alcance del shock, a pacientes de alto riesgo, niños, ancianos, alterando tanto el perfil de quién recibe la terapia de shock que el paciente típico ahora es una anciana totalmente asegurada tratada por depresión en una clínica privada. hospital o escuela de medicina.

Alguien como Ocie Shirk.

Murió en la sala de recuperación

Shirk, una viuda que enfrenta una depresión recurrente, ya tuvo un ataque cardíaco y sufría de fibrilación auricular, una afección que causa estremecimientos cardíacos rápidos.

Un lunes a las 9:34 am del 10 de octubre de 1994, recibió terapia de choque en Shoal Creek Hospital, un hospital psiquiátrico con fines de lucro en Austin. Tuvo un infarto en la sala de recuperación. Cuatro días después, murió de insuficiencia cardíaca.

Sin embargo, la terapia de choque no se menciona en el certificado de defunción de Shirk, a pesar de las instrucciones repetidas en el formulario para incluir todos los eventos que pueden haber influido en la muerte.

El médico forense confirma que el certificado de defunción debería haber estado conmocionado. «Si ocurre tan cerca después de la terapia (de choque), definitivamente debería figurar en la lista», dice Roberto Bayardo, médico forense de Austin.

Gail Oberta, directora ejecutiva del Hospital Shoal Creek, se niega a comentar sobre Shirk. Pero ella dice: «Cuando verifiqué todos nuestros registros y revisé todas las revisiones que hacemos, no hubo muertes relacionadas con la TEC». Una investigación del Departamento de Salud de Texas descubrió que el tratamiento de Shirk no cumplía con el estándar de atención requerido porque sus registros médicos no incluían un historial médico actual o un examen físico que permitiera a los médicos evaluar con precisión los riesgos de la terapia de choque. El hospital acordó corregir el problema.

Además de Shirk, los registros estatales muestran que otros dos pacientes murieron después de la terapia de choque en Shoal Creek. Cuando se le preguntó acerca de estas muertes, Oberta repite: «No pudimos encontrar ninguna correlación entre las muertes de pacientes y recibir TEC en esta instalación». Llegar a los hechos detrás de las muertes relacionadas con el shock es muy difícil incluso en Texas, que en 1993 se convirtió en el único estado con una ley estricta sobre terapia de shock. La ley, aprobada después del cabildeo de los oponentes del shock, requiere que todas las muertes que ocurran dentro de los 14 días posteriores a la terapia de shock sean reportadas al Departamento de Salud Mental y Retraso de Texas.

En los 18 meses posteriores a la entrada en vigor de la ley de Texas, se informaron ocho muertes, incluidas las tres en Shoal Creek, de los 2,411 pacientes que recibieron terapia de choque en el estado. Aproximadamente la mitad de los que recibieron el shock eran ancianos.

Seis de los ocho pacientes fallecidos tenían más de 65 años.

Dicho de otra manera: 1 de cada 197 pacientes ancianos murió dentro de las dos semanas posteriores a la recepción de la terapia de choque. El estado no divulga suficiente información para saber si la conmoción causó las muertes.

A nivel nacional, el mantenimiento de registros es casi inexistente.

Los Centros para el Control de Enfermedades informan que la terapia de choque se incluyó en los certificados de defunción como un factor en solo tres muertes durante los cinco años que terminaron en 1993, un número tan bajo que contradice incluso las estimaciones más favorables de mortalidad por choque.

El CDC registra las muertes relacionadas con el shock en una categoría llamada «Desventuras en psiquiatría». «Por obvio Por este motivo, los médicos se muestran reacios a enumerar cualquier cosa que entre en esta categoría «, dice Harry Rosenberg, jefe de datos de mortalidad de los CDC,» aunque los alentamos a ser francos «.

Muertes de ancianos: 1 de cada 200

El informe del grupo de trabajo de terapia de choque de la Asociación Estadounidense de Psiquiatría ha sido la biblia de la práctica de choque desde su publicación en 1990. Dice que 1 de cada 10,000 pacientes morirá a causa de la terapia de choque.

Esta estimación se incluye en el formulario modelo de «consentimiento informado» de la APA, que los pacientes firman para demostrar que han sido plenamente informados de los riesgos del tratamiento de choque.

La fuente de esta estimación: un libro de texto escrito por el psiquiatra Richard Abrams, presidente y copropietario del fabricante de máquinas de choque Somatics Inc. de Lake Bluff, Ill.

Somatics es una empresa privada. Abrams no dirá qué parte de la empresa posee ni cuánto gana con ella.

«No sé de dónde sacaron esa (estimación)», dice Abrams sobre la tasa de muerte de 1 en 10,000.

Cuando señaló la página 53 de su libro de texto de 1988 Terapia electroconvulsiva, donde la tasa de mortalidad aparece dos veces, Abrams señala que el número se eliminó de la edición de 1992.

Su libro de texto actualizado establece la tasa de mortalidad de manera diferente, pero Abrams está de acuerdo en que equivale a lo mismo.


El libro revisado de Abrams dice que se producirá una muerte una vez de cada 50.000 tratamientos de choque. Él dice que es justo asumir que el paciente promedio recibe cinco tratamientos, lo que hace que la tasa de muerte sea de aproximadamente 1 de cada 10,000 pacientes. El promedio de cinco descargas es porque algunos pacientes interrumpen su tratamiento antes de tiempo.

Las cifras de Abrams se basan en un estudio de muertes por choque que los psiquiatras informan a los reguladores de California. Pero USA TODAY descubrió que las muertes por choque no se reportan significativamente en California y en otros lugares.

En una reunión profesional reciente, por ejemplo, un psiquiatra de California contó cómo la terapia de choque provocó un derrame cerebral en uno de sus pacientes. El hombre, de unos 80 años, murió varios días después. Pero la muerte nunca se informó a los reguladores estatales.

De manera consistente, los estudios de las tasas de mortalidad de ancianos entran en conflicto con la estimación de 1 en 10,000: Un estudio de 1982 del Journal of Clinical Psychiatry encontró una muerte entre 22 pacientes de 60 años o más. Una mujer de 71 años tuvo «paro cardiopulmonar 45 minutos después de su quinto tratamiento. Falleció a pesar de los intensos esfuerzos de reanimación». Dos hombres del estudio, de 67 y 68 años, sufrieron una insuficiencia cardíaca potencialmente mortal, pero sobrevivieron. Siete más tuvieron complicaciones cardíacas menos graves.

Un estudio de 1984 del Journal of American Geriatrics Society, a menudo citado como prueba de la seguridad de la terapia de choque, encontró que 18 de 199 pacientes ancianos desarrollaron problemas cardíacos graves mientras recibían el choque. Un hombre de 87 años murió de un infarto.

Cinco pacientes, de 89, 81, 78, 78 y 68 años, sufrieron insuficiencia cardíaca, pero revivieron.

Un estudio de psiquiatría integral de 1985 de 30 pacientes de 60 años o más encontró una muerte. Un hombre de 80 años sufrió un infarto y murió varias semanas después. Otros cuatro tuvieron complicaciones importantes.

Un estudio de 1987 del Journal of the American Geriatrics Society de 40 pacientes de 60 años o más encontró seis complicaciones cardiovasculares graves pero ninguna muerte.

Un estudio de 1990 del Journal of the American Geriatrics Society de 81 pacientes de 65 años o más encontró que 19 pacientes desarrollaron problemas cardíacos; tres casos fueron lo suficientemente graves como para requerir cuidados intensivos. Ninguno murió.

Estos estudios solo analizaron las complicaciones que ocurrieron mientras un paciente se sometía a una serie de tratamientos de choque; No se consideraron las tasas de mortalidad a largo plazo.

En conjunto, los cinco estudios encontraron que tres de 372 pacientes ancianos murieron. Otros 14 sufrieron graves complicaciones, pero sobrevivieron. Estos resultados son similares a un estudio de muertes por terapia de choque realizado en 1957 por David Impastato, un investigador de choque líder de la época.

Concluyó: «La tasa de muerte es de aproximadamente 1 de cada 200 en pacientes mayores de 60 años y disminuye gradualmente a 1 de cada 3.000 o 4.000 en los pacientes más jóvenes». Impastato descubrió que los problemas cardíacos eran la principal causa de muerte relacionada con el shock, seguidos de problemas respiratorios y accidentes cerebrovasculares, el mismo patrón que en estudios recientes.

«La afirmación de que 1 de cada 10,000 personas muere por shock es refutada por sus propios estudios», dice Leonard Roy Frank, editor de The History of Shock y un oponente del shock. «Es 50 veces más alto que eso». Pero Abrams, que ha revisado los estudios, dice que es «irracional e incomprensible» atribuir tantas muertes a la conmoción. Incluso si un paciente tiene un ataque cardíaco minutos después, como lo hizo Ocie Shirk, Abrams dice, «es muy posible que no esté relacionado con la TEC». El psiquiatra de la Universidad de Duke, Richard Weiner, presidente del grupo de trabajo de la APA, también cree que los estudios muestran que la estimación de 1 en 10,000 es precisa y no está de acuerdo con que la tasa de mortalidad de ancianos podría ser tan alta como 1 en 200.

«Si estuviera cerca de ese nivel, no lo estaríamos haciendo», dice Weiner. Dice que los problemas de salud, no la edad, provocan la aparición de una mayor tasa de mortalidad entre los ancianos.

Aún así, algunos médicos que consideran la terapia de choque como un tratamiento relativamente seguro están preocupados por las complicaciones en los pacientes de edad avanzada.

«Casi todas las muertes en la literatura son de una persona mayor», dice William Burke, psiquiatra de la Universidad de Nebraska que ha estudiado el shock y los ancianos. «Pero es difícil arriesgarse a adivinar la tasa de mortalidad porque no tenemos los datos».

El shock es rentable Los incentivos financieros de realizar un shock pueden estar impulsando el aumento de su uso.

La terapia de choque encaja bien en la economía de los seguros privados. La mayoría de las pólizas no pagan las estadías en un hospital psiquiátrico después de 28 días. La farmacoterapia, la psicoterapia y otros tratamientos pueden llevar mucho más tiempo. Pero la terapia de choque a menudo produce un efecto dramático en tres semanas.

«Hoy estamos buscando más beneficios por el dinero invertido en el cuidado de la salud. Este tratamiento saca a la gente del hospital rápidamente», dice el psiquiatra de Dallas Joel Holiner, quien realiza la conmoción.

También es el procedimiento más rentable en psiquiatría.

Los psiquiatras cobran entre $ 125 y $ 250 por descarga por el procedimiento de cinco a 15 minutos; los anestesiólogos cobran entre $ 150 y $ 500.

Esta factura por una descarga en el Hospital CPC Heritage Oaks en Sacramento, California, es típica: $ 175 para el psiquiatra.

$ 300 para el anestesiólogo.

$ 375 por el uso de la sala de terapia de choque del hospital.

El paciente recibió un total de 21 descargas, con un costo de alrededor de $ 18,000. El hospital cobraba otros $ 890 al día por su habitación. Seguro privado pagado.

Esas cifras se suman. Por ejemplo, un psiquiatra que hace un promedio de tres descargas por semana, a $ 175 por descarga, aumentaría sus ingresos en $ 27.300 al año.


Medicare paga menos que los seguros privados (el pago varía según el estado) pero sigue siendo lucrativo.

Antes de cumplir los 65 años, muchas personas no tienen seguro o tienen un seguro que no cubre el shock. Una vez que alguien califica para Medicare, la posibilidad de recibir terapia de choque aumenta, como muestra el aumento del 360% en Texas.

Stephen Rachlin, presidente retirado de psiquiatría del Centro Médico del Condado de Nassau (NY), cree que la terapia de choque es un tratamiento útil. Pero le preocupa que las recompensas económicas puedan influir en su uso.

«La tasa de reembolso por parte del seguro es más alta que cualquier otra cosa que un psiquiatra pueda hacer en 30 minutos», dice. «Odiaría pensar que se hace únicamente por razones financieras». El psiquiatra Conrad Swartz, copropietario con Abrams de Somatics Inc., el fabricante de equipos de choque, defiende las recompensas financieras.

«Los psiquiatras no ganan mucho dinero y, al practicar la TEC, pueden llevar sus ingresos casi al nivel del médico de familia o internista», dice Swartz, quien realiza la descarga por sí mismo.

Según la Asociación Médica Estadounidense, los psiquiatras ganaron un promedio de 131.300 dólares en 1993.

Un doctor dice ‘no’

Michael Chavin, un anestesiólogo de Baytown, Texas, participó en 3,000 sesiones de choque antes de detenerse hace dos años, preocupado por estar lastimando a pacientes ancianos.

«Empecé a perturbarme mucho por lo que estaba viendo», dice. «Tuvimos muchos pacientes mayores que recibían descargas repetidas, 10 o 12 en una serie, cada vez más desorientados. Lo que necesitaban no era un electrochoque en el cerebro, sino atención médica adecuada para problemas cardiovasculares, dolor crónico y otros problemas». En opinión de Chavin, cuando el sistema cardiovascular se ve dramáticamente estresado en los ancianos, los médicos corren el riesgo de desencadenar un deterioro fatal.

«Como anestesiólogo, lo que hago durante tres a cinco minutos puede tener consecuencias graves más adelante», dice Chavin. «Pero los psiquiatras no pueden admitir ningún daño de la TEC a menos que el paciente muera electrocutado sobre la mesa mientras es grabado en video y observado por un grupo de trabajo de las Naciones Unidas.

«Estas muertes nos dicen algo. Los psiquiatras no quieren escucharlo». Chavin, entonces jefe de anestesiología en Baycoast Medical Center, dejó de hacer shock en 1993, reduciendo sus ingresos en $ 75,000 al año.

Dice que se siente avergonzado de que su casa y piscina frente al mar fueran financiadas parcialmente con lo que él considera «dinero sucio». A pesar de sus crecientes dudas, Chavin no se rindió haciendo shock de inmediato. «Fue difícil renunciar a los ingresos», dice.

Primero, Chavin rechazó a los pacientes. “Le decía al psiquiatra: ‘Esta mujer de 85 años con presión arterial alta y angina no es una buena candidata para la anestesia repetida’. Luego, para confrontar sus dudas, comenzó a analizar la investigación sobre la terapia de choque. «Descubrí que lo hicieron psiquiatras que se ganaban la vida con el electrochoque», dice Chavin.

Finalmente dejó de hacer el shock y otro anestesiólogo se hizo cargo. Dos meses después, el 25 de julio de 1993, un paciente llamado Roberto Ardizzone falleció por complicaciones respiratorias que comenzaron al recibir terapia de choque.

El hospital dejó de causar shock por completo.

Por Dennis Cauchon, USA TODAY

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