Cuidado con las estafas de medicinas gratuitas

Se puede encontrar información gratuita sobre los programas de medicamentos con descuento, pero algunas empresas se aprovechan de las personas desesperadas.

La información sobre los programas de descuento en medicamentos se puede encontrar de forma gratuita, pero algunas empresas se aprovechan de las personas desesperadas.

El gobierno dice que MyFreeMedicine engañó a los consumidores

La vida de Katherine Selig dio un vuelco hace dos años cuando le diagnosticaron lupus. La mujer de 49 años de Fort Wayne, Indiana, tenía una próspera práctica de consejería, pero de repente, no podía trabajar. Los ingresos del hogar se redujeron a la mitad y su seguro médico desapareció. Las facturas se acumularon rápidamente, especialmente las facturas de las farmacias. Tomaba cinco medicamentos diferentes. Una receta, para inyecciones semanales de Imitrex, le costaba 500 dólares al mes. Los ingresos de su esposo Jeff eran de solo $ 1,300 al mes; sus ahorros se agotaron rápidamente.

Fue entonces cuando comenzó a ver una serie de comerciales para el sitio web MyFreeMedicine.com.

«Estaba lista para intentar cualquier cosa para reducir nuestras facturas médicas», dijo. «Y los comerciales estaban encendidos todo el tiempo».

Los anuncios de MyFreeMedicine dicen que las personas con bajos ingresos pueden obtener medicamentos recetados de forma gratuita, si saben dónde buscar. Las compañías farmacéuticas tienen programas diseñados para distribuir medicamentos gratis a quienes no pueden pagarlos, pero muchas personas desconocen los programas, según los anuncios. MyFreeMedicine, con sede en Santa Bárbara, California, afirmó que ayudó a conectar a las personas con los medicamentos que necesitan.

«Llámenos hoy para ver si puede ser elegible para medicamentos de marca GRATIS», leyó Selig en el sitio web de la empresa.

Cuando llamó en diciembre pasado, tanto ella como su esposo se mostraron escépticos. Después de todo, el salario de Jeff significaba que la pareja estaba muy por encima del nivel federal de pobreza. Pero un operador le aseguró que sería elegible para varias recetas gratuitas a través del programa. Los ingresos de su esposo no serían un factor, dijo Selig que le dijeron.

MyFreeMedicine llenaría todos los formularios y, a través de relaciones especiales con las compañías farmacéuticas, negociaría seis meses de medicamentos gratuitos que Selig obtendría. Quizás todas sus medicinas no serían gratuitas, pero ella «aún ahorraría mucho dinero», dice Selig que le dijeron. Y todo eso por una tarifa única de $ 199.

Selig consintió, y en enero de 2005, el dinero fue retirado de su cuenta corriente.

«No puedes perder»

Se prometió un reembolso en el sitio de la empresa a los pacientes que no obtuvieron medicamentos gratis. Hizo la audaz afirmación: «No se puede perder».

Selig dice que aún no ha recibido una dosis gratuita de MyFreeMedicine. En cambio, recibió un conjunto de solicitudes que podría haber obtenido de las propias compañías farmacéuticas, de forma gratuita. Todas las aplicaciones dejan en claro que debido a los ingresos de Jeff, Selig no está calificado para recetas gratuitas, a pesar de los consejos del operador.

«El operador me mintió para tomar mi dinero», dijo. Peor aún, sus intentos de obtener reembolsos se han visto frustrados. En marzo, un operador simplemente se negó a devolverle la llamada. En abril, otro no pudo encontrar un registro de su cuenta. Finalmente, en julio, otro simplemente colgó a su marido.

La Comisión Federal de Comercio dice que Selig no está solo; Los consumidores de todo el país han sido engañados por las promesas de MyFreeMedicine de medicamentos gratuitos, y sus cuentas han agotado $ 199 cada una. El lunes, la FTC anunció que había demandado al sitio web en el Tribunal de Distrito de EE. UU. Para el Distrito Oeste de Washington en Seattle, exigiendo que un juez prohibiera a la firma hacer tales reclamos de recetas gratuitas.

Los intentos de comunicarse con MyFreeMedicine y su propietario, Geoff Hasler, no tuvieron éxito. El número de teléfono y la dirección de correo electrónico que figuran en la información de registro de dominio del sitio ya no eran válidos. Un mensaje dejado en el número de teléfono de servicio al cliente de la empresa no fue respondido de inmediato.

Supuestamente se aprovechó de las personas mayores

La acción de la FTC no es el primer enfrentamiento de MyFreeMedicine con la ley. En mayo, el fiscal general del estado de Missouri demandó al sitio alegando prácticas comerciales engañosas, calificándolo de «estafa … que se aprovecha de las personas mayores». En agosto, el fiscal general de Arkansas presentó una demanda similar.

«La gente paga dinero por ayuda que nunca recibe», dijo Matt DeCample, portavoz del fiscal general de Arkansas. Cualquier formulario obtenido a través del sitio web se puede recibir de forma gratuita de las empresas farmacéuticas, dijo. «Afirmaron tener relaciones con compañías farmacéuticas que no tenían. Y luego se esconden de sus clientes insatisfechos».

La agencia ha recibido 30 quejas de residentes de Arkansas, dijo.

Pero han llegado quejas a la Comisión Federal de Comercio de todo el país. Emily Holloway de Phoenix, Arizona, le dijo a la agencia que estaba convencida de probar el programa de medicamentos cuando miró sus facturas y vio 14 medicamentos diferentes que superaban los $ 1,000 al mes. Pero meses después de desembolsar sus $ 199, Holloway no había recibido nada. Sus esfuerzos por obtener un reembolso se vieron frustrados.

«Una vez estuve en espera durante dos horas», dijo en su declaración, presentada como parte de la demanda de la FTC. «La última vez que llegamos (al propietario), nos dijo que no creía que nos hubiéramos inscrito porque no podía encontrar nuestro papeleo».

Parte de la razón por la que la gente acepta pagar MyFreeMedicine es porque hay una pizca de verdad en el discurso de la empresa, dijo DeCample. Hay programas de medicina gratuitos para personas indigentes, llamados «programas de asistencia al paciente» o PAP. También hay sitios web que ayudan a las personas a navegar por los PSP. Ron Schornstein es director de operaciones de uno de esos sitios, RxHope.com. Dice que su sitio está financiado en su totalidad por las compañías farmacéuticas; los consumidores no pagan nada para aplicar.

La FTC le está pidiendo a un juez federal que prohíba permanentemente a MyFreeMedicine hacer afirmaciones engañosas en relación con los PSP y que ordene reembolsos para los consumidores. El viernes se llevará a cabo una audiencia preliminar.

La FTC también ha publicado un folleto con información sobre los PSP, llamado «No es necesario pagar para obtener información sobre medicamentos recetados gratuitos (de bajo costo)», que está disponible en el sitio web HealthyPlace.com.

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