Dar sentido a la manía y la depresión

Todos sentimos momentos de tristeza o euforia en ocasiones. Pero pocos de nosotros entendemos realmente cuán desafinadas pueden derivar las melodías del estado de ánimo. Aquí, un destacado psiquiatra relata elocuentemente dos historias de la vida real sobre la manía y la depresión, y muestra cómo estos trastornos son, de hecho, estados de ánimo aparte de nuestra experiencia cotidiana.

Un destacado psiquiatra relata elocuentemente dos historias de la vida real sobre la manía y la depresión, y muestra cómo estos trastornos son, de hecho, estados de ánimo aparte de nuestra experiencia cotidiana.INTENTE POR UN MOMENTO IMAGINAR un mundo personal sin emociones, un mundo donde la perspectiva desaparece. Donde los extraños, los amigos y los amantes tienen un afecto similar, donde los acontecimientos del día no tienen una prioridad obvia. No existe una guía para decidir qué tarea es más importante, qué vestido usar, qué comida comer. La vida no tiene sentido ni motivación.

Este estado incoloro del ser es exactamente lo que les sucede a algunas víctimas de depresión melancólica, uno de los trastornos del estado de ánimo más graves. La depresión, y su polo opuesto, la manía, son más que enfermedades en el sentido cotidiano del término. No pueden entenderse simplemente como una biología aberrante que ha invadido el cerebro; porque al perturbar el cerebro, las enfermedades entran y perturban a la persona: los sentimientos, comportamientos y creencias que identifican de manera única al yo individual. Estas aflicciones invaden y cambian el núcleo mismo de nuestro ser. Y las posibilidades son abrumadoras de que la mayoría de nosotros, durante nuestra vida, nos encontremos cara a cara con la manía o la depresión, viéndolas en nosotros mismos o en alguien cercano a nosotros. Se estima que en los Estados Unidos entre el 12 y el 15 por ciento de las mujeres y entre el 8 y el 10 por ciento de los hombres lucharán contra un trastorno grave del estado de ánimo durante su vida.

Si bien en el habla cotidiana las palabras estado de ánimo y emoción a menudo se usan indistintamente, es importante distinguirlas. Las emociones suelen ser pasajeras: responden constantemente a nuestros pensamientos, actividades y situaciones sociales a lo largo del día. Los estados de ánimo, por el contrario, son extensiones constantes de la emoción a lo largo del tiempo, que a veces duran horas, días o incluso meses en el caso de algunas formas de depresión. Nuestros estados de ánimo dan color a nuestras experiencias e influyen poderosamente en la forma en que interactuamos. Pero los estados de ánimo pueden salir mal. Y cuando lo hacen, alteran significativamente nuestro comportamiento normal, cambiando la forma en que nos relacionamos con el mundo e incluso nuestra percepción de quiénes somos.

LA HISTORIA DE CLAIRE. Claire Dubois fue una de esas víctimas. Era la década de 1970, cuando era profesor de psiquiatría en la Facultad de Medicina de Dartmouth. Elliot Parker, el esposo de Claire, había telefoneado al hospital desesperadamente preocupado por su esposa, quien sospechaba que había intentado suicidarse con una sobredosis de somníferos. La familia vivía en Montreal, pero estaba en Maine durante las vacaciones de Navidad. Estuve de acuerdo en verlos esa tarde.

Ante mí había una mujer guapa que se acercaba a los 50 años. Se sentó en silencio, con los ojos bajos, sosteniendo la mano de su esposo sin aparente ansiedad o incluso interés en lo que estaba sucediendo. En respuesta a mi pregunta, dijo en voz muy baja que no era su intención suicidarse, sino simplemente dormir. No podía hacer frente a la existencia diaria. No había nada que esperar y se sentía sin valor para su familia. Y ya no podía concentrarse lo suficiente para leer, que había sido su mayor pasión.

Claire estaba describiendo lo que los psiquiatras llaman anhedonia. La palabra significa literalmente «ausencia de placer», pero en su forma más severa, la anhedonia se convierte en ausencia de sentimiento, un embotamiento de emoción tan profundo que la vida misma pierde sentido. Esta falta de sentimiento se presenta con mayor frecuencia en la melancolía, que se encuentra en un continuo con la depresión, extendiendo la enfermedad a su forma más incapacitante y aterradora. Es una depresión que se ha arraigado y se ha independizado, distorsionando y ahogando la sensación de estar vivo.

DESLIZAR DESLIZANDO LEJOS. En la mente de Claire y en la de Elliot, todo comenzó después de un accidente automovilístico el invierno anterior. En una noche nevada, mientras se dirigía a recoger a sus hijos de la práctica del coro, el coche de Claire se salió de la carretera y cayó por un terraplén. Las heridas que sufrió fueron milagrosamente pocas, pero incluyeron una conmoción cerebral en la cabeza que golpeó el parabrisas. A pesar de esta buena fortuna, comenzó a experimentar dolores de cabeza en las semanas posteriores al accidente. Su sueño se volvió fragmentado y con este insomnio vino una fatiga cada vez mayor. Comer tenía poca atracción. Estaba irritable y desatendida, incluso con sus hijos. En la primavera, Claire se quejaba de mareos. Fue vista por los mejores especialistas en Montreal, pero no se pudo encontrar ninguna explicación. En palabras del médico de cabecera, Claire era «un rompecabezas de diagnóstico».

Los meses de verano, cuando estaba sola en Maine con sus hijos, trajeron una pequeña mejoría, pero con el inicio del invierno regresaron la fatiga incapacitante y el insomnio. Claire se retiró al mundo de los libros, recurriendo a la novela La ola de Virginia Woolf, por la que sentía un cariño especial. Pero cuando el sudario de la melancolía cayó sobre ella, encontró cada vez más difícil mantener su atención, y llegó un momento crítico en el que la prosa entretejida de Woolf ya no pudo ocupar la mente aturdida de Claire. Privada de su último refugio, Claire solo tuvo un pensamiento, posiblemente extraído de su identificación con el propio suicidio de Woolf: que el próximo capítulo en la vida de Claire debería ser quedarse dormida para siempre. Esta corriente de pensamientos, casi incomprensible para aquellos que nunca han experimentado el oscuro vórtice de la melancolía, es lo que preocupó a Claire en las horas antes de que tomara las pastillas para dormir que me llamaron la atención.

¿Por qué deslizarse por una carretera helada habría precipitado a Claire a este negro vacío de desesperación? Muchas cosas pueden desencadenar la depresión. En cierto sentido, es el resfriado común de la vida emocional. De hecho, la depresión puede seguir literalmente a la gripe. Casi cualquier trauma o enfermedad debilitante, especialmente si dura mucho tiempo y limita la actividad física y la interacción social, aumenta nuestra vulnerabilidad a la depresión. Pero las raíces de la depresión grave crecen lentamente a lo largo de muchos años y generalmente están determinadas por numerosos eventos separados, que se combinan de una manera única para el individuo. En algunos, una timidez predisponente se ve amplificada y moldeada por circunstancias adversas, como negligencia infantil, trauma o enfermedad física. En aquellos que experimentan depresión maníaca, también existen factores genéticos que determinan la forma y el curso de la alteración del estado de ánimo. Pero incluso allí, el medio ambiente juega un papel importante en la determinación del momento y la frecuencia de la enfermedad. Entonces, la única forma de entender qué es lo que enciende la depresión es conocer la historia de vida que se esconde detrás de ella.

EL VIAJE QUE NO FUE. Claire Dubois nació en París. Su padre era mucho mayor que su madre y murió de un infarto poco después del nacimiento de Claire. Su madre se volvió a casar cuando Claire tenía ocho años, pero bebió mucho y estuvo entrando y saliendo del hospital con diversas dolencias hasta que murió a los cuarenta y tantos. Por necesidad, una niña solitaria, Claire descubrió la literatura a una edad temprana. Los libros ofrecían una adaptación de cuento de hadas a la realidad de la vida diaria. De hecho, uno de sus mejores recuerdos de la adolescencia fue el de estar tumbada en el suelo del estudio de su padrastro, bebiendo vino y leyendo Madame Bovary. La otra cosa buena de la adolescencia fue París. A poca distancia se encontraban todas las librerías y cafés que una joven aspirante a letras podría desear. Estas pocas cuadras de la ciudad se convirtieron en el mundo personal de Claire.


Justo antes de la Segunda Guerra Mundial, Claire dejó París para asistir a la Universidad McGill en Montreal. Allí, pasó los años de la guerra consumiendo todos los libros que pudo, y después de la universidad se convirtió en editora independiente. Cuando terminó la guerra, regresó a París por invitación de un joven que había conocido en Canadá. Propuso matrimonio y Claire aceptó. Su nuevo esposo le ofreció una vida sofisticada entre la élite intelectual de la ciudad, pero después de solo 10 meses declaró que quería una separación. Claire nunca llegó a comprender el motivo de su decisión; ella asumió que él había descubierto algún profundo defecto en ella que no revelaría. Después de meses de confusión, accedió a divorciarse y regresó a Montreal para vivir con su hermanastra.

Muy entristecida por su experiencia y considerándose un fracaso, ingresó al psicoanálisis y su vida se estabilizó. Luego, a los 33 años, Claire se casó con Elliot Parker, un rico socio comercial de su cuñado, y pronto la pareja tuvo dos hijas.

Claire inicialmente valoró el matrimonio. La tristeza de sus primeros años no volvió, aunque a veces bebía bastante. Con sus hijas creciendo rápidamente, Claire propuso que la familia viviera en París durante un año. Ella planeó con entusiasmo el año en cada detalle. «Los niños estaban inscritos en la escuela. Yo había alquilado casas y autos; habíamos pagado depósitos», recordó. «Luego, un mes antes de que comenzara, Elliot llegó a casa para decir que el dinero era escaso y que no se podía hacer.

«Recuerdo haber estado llorando durante tres días. Me sentí enojado pero totalmente impotente. No tenía mesada, dinero propio y absolutamente ninguna flexibilidad». Cuatro meses después, Claire se salió de la carretera y se metió en el banco de nieve.

Mientras Claire, Elliot y yo la exploramos La historia de su vida juntos, estaba claro para todos que el evento que encendió su melancolía no fue su accidente automovilístico, sino la devastadora decepción del regreso cancelado a Francia. Ahí era donde se había puesto su energía y su inversión emocional. Lamentaba la pérdida del sueño de presentar a sus hijas adolescentes lo que ella misma había amado de adolescente: las calles y las librerías de París, donde se había forjado una vida a partir de su infancia solitaria.

Elliot Parker amaba a su esposa, pero no había entendido realmente el trauma emocional de cancelar el año en París. Y no era la naturaleza de Claire explicar lo importante que era para ella o solicitar una explicación de la decisión de Elliot. Después de todo, nunca había recibido uno de su primer marido cuando él la dejó. El accidente en sí oscureció aún más la verdadera naturaleza de su discapacidad: su inquietud y fatiga se tomaron como el residuo de un desagradable encuentro físico.

EL LARGO CAMINO HACIA LA RECUPERACIÓN. Esos días sombríos de pleno invierno marcaron el punto más bajo de la melancolía de Claire. La recuperación requirió una estadía en el hospital, que Claire agradeció, y pronto extrañó a sus hijas, una señal tranquilizadora de que la anhedonia se estaba agrietando. Lo que le resultó difícil fue nuestra insistencia en que siguiera una rutina: levantarse de la cama, ducharse, desayunar con los demás. Estas cosas simples que hacemos todos los días fueron para Claire pasos gigantes, comparables a caminar sobre la luna. Pero una rutina regular y la interacción social son ejercicios emocionales esenciales en cualquier programa de recuperación: calistenia para el cerebro emocional. Hacia la tercera semana de su estadía en el hospital, cuando la combinación de tratamiento conductual y medicamentos antidepresivos se afianzó, el yo emocional de Claire mostró signos de despertar.

No era difícil imaginar cómo la vertiginosa vida social de su madre y las repetidas enfermedades, además de la temprana muerte de su padre, habían hecho de la joven vida de Claire una experiencia caótica, privándola de los lazos estables desde los que la mayoría de nosotros exploramos el mundo con seguridad. Anhelaba la intimidad y consideraba su aislamiento como una señal de su indignidad. Estos patrones de pensamiento, comunes en quienes sufren depresión, pueden eliminarse mediante la psicoterapia, una parte esencial de la recuperación de cualquier depresión. Claire y yo trabajamos para reorganizar su pensamiento mientras todavía estaba en el hospital, y continuamos después de que regresó a Montreal. Ella estaba comprometida con el cambio; cada semana empleaba su tiempo de viaje para revisar la cinta de nuestra sesión de terapia. Todos juntos, Claire y yo trabajamos juntos de forma intensiva durante casi dos años. No todo fue viento en popa. En más de una ocasión, ante la incertidumbre, la desesperanza regresó y, a veces, Claire sucumbió a la llamada anestésica de demasiado vino. Pero poco a poco fue capaz de dejar de lado los viejos patrones de comportamiento. Si bien no es el caso de todos, para Claire Dubois la experiencia de la depresión fue en última instancia una renovación.

Una razón por la que no diagnosticamos la depresión antes es que, como en el caso de Claire, no se hacen las preguntas correctas. Desafortunadamente, este estado de ignorancia a menudo también está presente en la vida de quienes experimentan la manía, el primo colorido y mortal de la melancolía.

EL CUENTO DE STEPHAN. «En las primeras etapas de la manía me siento bien, con el mundo y todos en él. Tengo la sensación de que mi vida será plena y emocionante». Stephan Szabo, con los codos en la barra, se inclinó más cerca mientras las voces se elevaban entre la multitud de personas que nos rodeaban. Nos habíamos conocido años antes en la facultad de medicina, y en una de mis visitas a Londres accedió a tomar unas cervezas en el Lamb and Flag, un antiguo pub del distrito de Covent Garden. A pesar del empujón de la multitud de la noche, Stephan parecía imperturbable. Estaba entusiasmado con su tema, uno que conocía bien: su experiencia con la depresión maníaca.

«Es algo muy contagioso. Todos apreciamos a alguien que es positivo y optimista. Otros responden a la energía. Las personas que no conozco muy bien, incluso las personas que no conozco en absoluto, parecen felices a mi alrededor.

«Pero lo más extraordinario es cómo cambia mi forma de pensar. Por lo general, pienso en lo que estoy haciendo con el futuro en mente; casi me preocupo. Pero en los primeros períodos maníacos todo se centra en el presente. confianza en que puedo hacer lo que me había propuesto. La gente me felicita por mi perspicacia, mi visión. Encajo en el estereotipo del hombre inteligente y exitoso. Es un sentimiento que puede durar días, a veces semanas, y es maravilloso . «

UN TORNADO TERRIBLE. Me sentí afortunado de que Stephan estuviera dispuesto a hablar abiertamente sobre su experiencia. Stephan, refugiado húngaro, había comenzado sus estudios de medicina en Budapest antes de la ocupación rusa de 1956, y en Londres habíamos estudiado anatomía juntos. Era un comentarista político irónico, un jugador de ajedrez extraordinario, un optimista declarado y un buen amigo de todos. Todo lo que hizo Stephan fue enérgico y decidido.

Luego, dos años después de la graduación, llegó su primer episodio de manía, y durante la depresión que siguió trató de ahorcarse. En recuperación, Stephan se apresuró a culpar a dos circunstancias desafortunadas: se le había negado la entrada al programa de posgrado de la Universidad de Oxford y, peor aún, su padre se había suicidado. Insistiendo en que no estaba enfermo, Stephan rechazó cualquier tratamiento a largo plazo y durante la siguiente década sufrió varios episodios más de enfermedad. Cuando se trataba de describir la manía desde adentro, Stephan sabía de lo que estaba hablando.


Bajó la voz. «A medida que pasa el tiempo, mi cabeza se acelera; las ideas se mueven tan rápido que se tropiezan entre sí. Empiezo a pensar que tengo una percepción especial, que entiendo cosas que los demás no. Ahora reconozco que se trata de señales de advertencia. Pero normalmente , en esta etapa la gente todavía parece disfrutar escuchándome, como si tuviera una sabiduría especial.

«Luego, en algún momento, empiezo a creer que porque me siento especial, tal vez soy especial. En realidad, nunca pensé que era Dios, pero un profeta, sí, eso se me ocurrió. Más tarde, probablemente cuando cruce a la psicosis. – Siento que estoy perdiendo mi propia voluntad, que otros están tratando de controlarme. Es en esta etapa cuando primero siento punzadas de miedo. Empiezo a sospechar, hay una vaga sensación de que soy víctima de alguna fuerza externa. Después de eso, todo se convierte en un deslizamiento aterrador y confuso que es imposible de describir. Es un crescendo, un tornado terrible, que no deseo volver a experimentar nunca más «.

Le pregunté en qué punto del proceso se consideraba enfermo.

Stephan sonrió. «Es una pregunta difícil de responder. Creo que la ‘enfermedad’ está ahí, en forma silenciosa, en algunos de los más exitosos entre nosotros: esos líderes y capitanes de la industria que duermen sólo cuatro horas por noche. Mi padre era así y yo también en la facultad de medicina. Es una sensación de que tienes la capacidad de vivir la vida plenamente en el presente. Lo diferente de la manía es que va más alto hasta que acaba con tu juicio. Por lo tanto, no es fácil determinar cuándo pasar de ser normal a ser anormal. De hecho, no estoy seguro de saber qué es un estado de ánimo ‘normal’ «.

EXHILARACIÓN Y PELIGRO

Creo que hay mucha verdad en las reflexiones de Stephan. La experiencia de la hipomanía, de la manía temprana, es descrita por muchos como comparable a la alegría de enamorarse. Cuando la energía extraordinaria y la confianza en sí mismo de la enfermedad se aprovechan con un talento natural, para el liderazgo o las artes, esos estados pueden convertirse en el motor del logro. Cromwell, Napoleón, Lincoln y Churchill, por nombrar algunos, parecen haber experimentado períodos de hipomanía y descubierto la capacidad de liderar en tiempos en que los mortales menores fracasaron. Y muchos artistas, Poe, Byron, Van Gogh, Schumann, tuvieron períodos de hipomanía en los que fueron extraordinariamente productivos. Se dice que Handel, por ejemplo, escribió El Mesías en solo tres semanas, durante un episodio de euforia e inspiración.

Pero donde la manía temprana puede ser emocionante, la manía en plena floración es confusa y peligrosa, sembrando violencia e incluso autodestrucción. En los Estados Unidos, se produce un suicidio cada 20 minutos, unas 30.000 personas al año. Probablemente dos tercios estén deprimidos en ese momento, y de ellos la mitad habrá sufrido depresión maníaca. De hecho, se ha estimado que de cada 100 personas que padecen una enfermedad maníaco-depresiva, al menos 15 eventualmente se quitarán la vida, un recordatorio aleccionador de que los trastornos del estado de ánimo son comparables a muchas otras enfermedades graves al acortar la esperanza de vida.

La aglomeración de juerguistas en El Cordero y la Bandera había disminuido. Stephan había cambiado poco con los años. Es cierto que tenía menos cabello, pero ante mí estaba la misma cabeza asintiendo, el cuello largo y los hombros cuadrados, el intelecto disecante. Stephan había tenido suerte. Durante la última década, desde que decidió aceptar su depresión maníaca como una enfermedad, algo que tenía que controlar para que no lo controlara a él, lo había hecho bien. El carbonato de litio, un estabilizador del estado de ánimo, le había allanado el camino, reduciendo las manías malignas a una forma manejable. El resto lo había logrado por sí mismo.

Si bien podemos aspirar a la vivacidad de la manía temprana, en el otro extremo del continuo, la depresión todavía se considera comúnmente una evidencia de fracaso y falta de fibra moral. Esto no cambiará hasta que podamos hablar abiertamente sobre estas enfermedades y reconocerlas por lo que son: humanos sufrimiento impulsado por la desregulación del cerebro emocional.

Le reflejé esto a Stephan. Él estuvo de acuerdo de inmediato. «Míralo de esta manera», dijo mientras nos levantábamos del bar, «las cosas están mejorando. Hace veinte años ninguno de nosotros hubiera soñado con reunirnos en un lugar público para discutir estas cosas. La gente está interesada ahora porque reconoce que los cambios de humor, de una forma u otra, afectan a todos todos los días. Los tiempos realmente están cambiando «.

Sonreí para mi mismo. Aquí estaba el Stephan que recordaba. Seguía en la silla, seguía jugando al ajedrez y seguía siendo optimista. Era un buen sentimiento.

EL SIGNIFICADO DE LOS ESTADOS DE ÁNIMO

Durante una entrevista reciente, me preguntaron qué esperanza podía darles a quienes sufren «blues». «En el futuro», preguntó mi entrevistador, «¿los antidepresivos eliminarán la tristeza, así como el flúor ha erradicado las caries en nuestros dientes?» La respuesta es no, los antidepresivos no elevan el estado de ánimo en quienes no tienen depresión, pero la pregunta es provocativa por su encuadre cultural. En muchos países, la búsqueda del placer se ha convertido en la norma socialmente aceptada.

Los evolucionistas del comportamiento argumentarían que nuestra creciente intolerancia a los estados de ánimo negativos pervierte la función de la emoción. Los episodios transitorios de ansiedad, tristeza o júbilo son parte de la experiencia normal, barómetros de la experiencia que han sido esenciales para nuestra evolución exitosa. La emoción es un instrumento de autocorrección social: cuando estamos felices o tristes, tiene sentido. Buscar formas de borrar las variaciones en el estado de ánimo equivale a que el piloto de la aerolínea ignore sus dispositivos de navegación.

Quizás la manía y la melancolía perduran porque han tenido un valor de supervivencia. Se puede argumentar que la energía generadora de la hipomanía es buena para los grupos individuales y sociales. Y quizás la depresión sea el sistema de frenado incorporado necesario para devolver el péndulo de comportamiento a su punto de ajuste después de un período de aceleración. Los evolucionistas también han sugerido que la depresión ayuda a mantener una jerarquía social estable. Una vez que termina la lucha por el dominio, el vencido se retira y ya no desafía la autoridad del líder. Tal retirada proporciona un respiro para la recuperación y una oportunidad para considerar alternativas a más batallas dolorosas.

Así, los vaivenes que marcan la manía y la melancolía son variaciones musicales sobre un tema ganador, variaciones que se tocan con facilidad pero con tendencia a desafinarse progresivamente. Para unos pocos vulnerables, los comportamientos adaptativos de compromiso social y retraimiento se deshacen bajo el estrés en manía y depresión melancólica. Estos trastornos son desadaptativos para las personas que los padecen, pero sus raíces se basan en el mismo depósito genético que nos ha permitido ser animales sociales exitosos.

Varios grupos de investigación están buscando genes que aumenten la vulnerabilidad a la depresión maníaca o la depresión recurrente. ¿La neurociencia y la genética aportarán sabiduría a nuestra comprensión de los trastornos del estado de ánimo y estimularán nuevos tratamientos para quienes sufren estas dolorosas aflicciones? ¿O algunos miembros de nuestra sociedad aprovecharán los conocimientos genéticos para agudizar la discriminación y drenar la compasión, para privar y estigmatizar? Debemos permanecer vigilantes, pero confío en que la humanidad prevalecerá, porque todos nosotros hemos sido tocados por estos desórdenes del yo emocional. La manía y la melancolía son enfermedades con un rostro exclusivamente humano.

De Un estado de ánimo aparte por Peter C. Whybrow, MD Copyright 1997 por Peter C. Whybrow. Reimpreso con permiso de BasicBooks, una división de HarperCollins Publishers, Inc.

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