Ella estaba sorprendida

La terapia electroconvulsiva ayudó a tratar su peligrosa e intratable depresión. Pero la autora se sorprendió al descubrir cuánto de su memoria se borró.

El Washington Post
Ann Lewis
06-06-2000

La terapia electroconvulsiva ayudó a tratar su peligrosa e intratable depresión.  Pero la autora se sorprendió al descubrir cuánto de su memoria se borró.Me han preguntado una y otra vez si someterse a la terapia electroconvulsiva, también conocida como TEC o terapia de choque, fue una buena decisión. Y si volvería a tener ECT en las mismas circunstancias.

La única respuesta honesta que puedo dar es que no tengo ni idea. Para decir si la TEC era el tratamiento adecuado para mí, tendría que comparar mi vida antes de la TEC con mi vida actual. Y simplemente no puedo recordar la vida antes de la TEC. En particular, no puedo recordar mucho sobre los dos años previos a mis tratamientos de TEC. Ese período, junto con gran parte de los años anteriores, es un recuerdo que perdí a cambio de los beneficios esperados de la TEC.

Esa pérdida fue enorme, dolorosa y potencialmente paralizante. Y, sin embargo, cuando mi terapeuta describe cómo estaba justo antes de la TEC, creo que la TEC era probablemente la mejor opción en ese momento. Dice que estaba cayendo en espiral hacia una depresión que no me quitaba. Dice que estaba pensando en suicidarme. Y yo le creo. Si bien no recuerdo esa depresión en particular, recuerdo otras: muchos episodios paralizantes de depresión en mis 37 años de vida con una enfermedad mental.

Mi terapeuta también dice que no respondía a los medicamentos. Y eso también lo creo. Si bien no puedo recordar experiencias específicas con la gran cantidad de medicamentos que he probado a lo largo de los años, sí sé que probé tantos porque constantemente buscaba uno que finalmente funcionara.

Recibí 18 tratamientos de TEC durante un período de seis semanas a partir de mayo de 1999. Basándome en algunos recuerdos vagos y en lo que me han dicho, esto es lo que sucedió: tres veces a la semana me levanté al amanecer para estar en el hospital a primera hora; Me senté en una sala de espera llena de gente hasta que me llamaron por mi nombre. Luego me puse una bata de hospital, me acosté en una camilla y me llevaron a un quirófano designado para pacientes con TEC. Se administró anestesia completa por vía intravenosa, y lo siguiente que supe era que me despertaba en la sala de recuperación, lista para que me llevaran a casa, donde dormiría el resto del día.

Mi novio y mi madre compartieron la carga de cuidarme. En los días entre tratamientos, dice, a veces íbamos a museos, centros comerciales y restaurantes. Dice que yo era un zombi, incapaz de tomar ni siquiera las decisiones más pequeñas. Mi novio dice que hice las mismas preguntas una y otra vez, sin darme cuenta de que me estaba repitiendo.

Inmediatamente después de mi último tratamiento, mi madre anotó esto en su diario del 8 de julio, me desperté. Puedo comparar esto solo con lo que espero que experimente una persona que sale de un coma. Me sentí como un recién nacido, viendo el mundo por primera vez. Pero a diferencia de la noción común de la primera vista como algo de esplendor y asombro, para mí fue una completa frustración.

Si bien no podía recordar cómo me había sentido antes de la TEC, no podía imaginar que fuera peor de lo que estaba experimentando ahora.

Cada pequeña cosa me decía que no tenía memoria. No podía recordar quién me había regalado los hermosos marcos de fotos o los adornos únicos que decoraban mi casa. Mi ropa no me era familiar, al igual que las joyas y baratijas que había tenido durante años. No sabía cuánto tiempo había tenido mi gato ni quiénes eran mis vecinos. No recordaba qué comidas me gustaban ni qué películas había visto. No recordaba a las personas que me saludaban en la calle ni a otras que me llamaban por teléfono.

Como ex adicto a las noticias, me sentí especialmente frustrado al darme cuenta de que ni siquiera sabía quién era el presidente o por qué alguien llamada Monica Lewinsky era famosa. Me quedé anonadado cuando me enteré de las audiencias de juicio político.

Y no podía recordar a mi novio, aunque prácticamente vivía conmigo. Había pruebas por todo el apartamento de que nos queríamos, pero no sabía cómo ni cuándo nos habíamos conocido, qué nos gustaba hacer juntos o incluso dónde nos gustaba sentarnos mientras veíamos la televisión. Ni siquiera recordaba cómo le gustaba que lo abrazaran. Empezando desde cero, tuve que volver a conocerlo mientras él tenía que aceptar la frustrante pérdida de lo que una vez tuvimos juntos.

Mientras continuaba luchando contra mi enfermedad mental, la TEC no es una cura instantánea, tuve que volver a aprender cómo vivir mi vida.

No sabía que mis padres se habían mudado. Tuve que «recordarme» sobre esa gran tienda en Bethesda y sobre mi restaurante favorito, la Taberna Libanesa. Pasé 15 minutos en el pasillo de las galletas saladas en Safeway hasta que reconocí la caja de mis galletas favoritas, Stone Wheat Thins. Solo recuperé algo de ropa yendo a siete tintorerías diferentes para preguntar si tenían un pedido vencido que pertenecía a Lewis. Ayer mismo perdí una lente de contacto: he estado usando lentes de contacto durante al menos 10 años, pero no tengo idea de quién es mi oculista, por lo que reemplazar la perdida será otro desafío tedioso.

Socializar fue la parte más difícil de mi recuperación, ya que no tenía nada que aportar a una conversación. Si bien siempre había sido mordaz, ingeniosa y sarcástica, ahora no tenía opiniones: las opiniones se basan en la experiencia y no podía recordar mis experiencias. Confié en mis amigos para que me dijeran lo que me gustaba, lo que no me gustaba y lo que había hecho. Escucharlos tratando de reconectarme con mi pasado fue casi como escuchar sobre alguien que había fallecido.

Antes de ECT, había estado trabajando para una empresa legal en el Distrito donde el ambiente era emocionante y la gente divertida. Eso es lo que me han dicho, de todos modos. Justo antes de someterme a mi tratamiento, le informé a mi empleador de mi discapacidad y solicité tiempo libre. Calculé que necesitaría dos semanas, sin saber que la TEC eventualmente se alargaría durante seis semanas y que necesitaría meses para recuperarme.

A medida que pasaban las semanas, echaba de menos ir al trabajo, aunque me di cuenta de que había olvidado los nombres de los principales clientes con los que había tratado a diario e incluso los nombres de los programas informáticos que utilizaba habitualmente. Y no podía recordar los nombres, ni las caras, de las personas con las que había trabajado, las personas que habían estado en mi casa y con las que había viajado con frecuencia.


Ni siquiera sabía dónde estaba ubicado mi edificio de oficinas. Pero estaba decidido a volver a encarrilar mi vida, así que desenterré todos mis materiales de trabajo y comencé a estudiar para ponerme al día con mi vida anterior.

Demasiado tarde: la solicitud de mi terapeuta de que la empresa se adaptara a mi ausencia prolongada falló. La empresa afirmó que, por motivos comerciales, se había visto obligada a poner a otra persona en mi puesto y preguntó dónde deberían enviarse mis efectos personales.

Estaba devastado. No tenía trabajo, ni ingresos, ni memoria y, al parecer, no tenía opciones. La idea de buscar trabajo me asustó muchísimo. No podía recordar dónde había guardado mi currículum en mi computadora, mucho menos lo que realmente decía. Lo peor de todo, y este es probablemente el sentimiento más familiar entre los que sufren de depresión, mi autoestima estaba en su punto más bajo. Me sentí completamente incompetente e incapaz de manejar las tareas más pequeñas. Mi currículum, cuando finalmente lo encontré, describía a una persona con experiencias envidiables y logros impresionantes. Pero en mi mente yo era un don nadie sin nada a lo que aferrarse y nada que esperar.

Quizás debido a estas circunstancias, quizás debido a mis ciclos biológicos naturales, volví a caer en la depresión.

Los primeros meses después de la TEC fueron horribles. Habiendo perdido tanto, me estaba enfrentando a otro ataque de depresión, justo lo que los tratamientos tenían la intención de corregir. No era justo y no sabía qué hacer. Restaurar mi memoria, o tratar de aceptar su pérdida permanente, se convirtió en el foco de mis sesiones de terapia. No recordaba lo mal que me había sentido antes del tratamiento, pero ahora sabía que estaba desesperada y completamente desmoralizada.

Al borde de la desesperanza, de alguna manera me comprometí a aguantar, no por mí, sino por los familiares y amigos que estaban trabajando duro para mejorar mi vida. Los pensamientos diarios de suicidio fueron algo que aprendí a ignorar. En cambio, me concentré en superar cada día. Me las arreglé para levantarme de la cama todas las mañanas y conducir hasta la cafetería, donde me obligué a leer todo el periódico, aunque no recordaba mucho de lo que había leído. Fue agotador, pero después de unas semanas estaba leyendo libros y haciendo recados. Pronto volví a ingresar al mundo de las computadoras, el correo electrónico y la Web. Poco a poco me fui reconectando con el mundo.

También asistí a terapia religiosamente. La oficina del terapeuta era un lugar seguro donde podía admitir lo mal que me sentía. Los pensamientos suicidas eran una parte normal de mi vida, pero sentí que sería injusto compartir esos sentimientos oscuros con familiares y amigos.

A través de la Asociación de Depresión y Trastornos Afectivos Relacionados, me uní a un grupo de apoyo, que se volvió fundamental para mi recuperación. Allí me di cuenta de que no estaba solo en mi difícil situación y por una vez tenía amigos con los que podía hablar con sinceridad. Nadie se sorprendió al escuchar lo que me decía la voz en mi cabeza.

Y comencé para correr y hacer ejercicio nuevamente. Antes de ECT había estado entrenando para mi primer maratón. Después, no pude correr ni una milla. Pero a los pocos meses estaba recorriendo largas distancias, orgulloso de mi logro y agradecido de tener una salida para lidiar con mi estrés.

En octubre probé un nuevo medicamento para la depresión, Celexa. Quizás fue esta droga, quizás fue mi ciclo natural, pero comencé a sentirme mejor. Experimenté días en los que la muerte no estaba en mi mente, y luego experimenté días en los que realmente me sentí bien. Incluso hubo un punto de inflexión cuando comencé a sentirme esperanzado, como si algo bueno pudiera suceder en mi vida.

El momento más conmovedor ocurrió un mes después de que cambié de medicamento. Mi terapeuta preguntó: «Si siempre te sintieras como te sientes hoy, ¿te gustaría vivir?». Y honestamente sentí que la respuesta era sí. Había pasado mucho tiempo desde que me sentí con ganas de vivir en lugar de morir.

Hace casi un año que terminé mis tratamientos de TEC. Trabajo a tiempo completo. Veo a mi terapeuta solo una vez cada dos o tres semanas. Sigo asistiendo a las reuniones de DRADA con regularidad. Mi memoria aún es pobre. No puedo recordar la mayor parte de los dos años antes de la TEC, y los recuerdos anteriores a ese momento deben activarse y desenterrarse de mis archivos mentales. Recordar requiere mucho esfuerzo, pero mi mente vuelve a estar aguda.

Amigos y familiares dicen que soy menos triste que antes, alegre y menos temerario. Dicen que me he ablandado un poco, aunque mi personalidad básica ha regresado. En parte, atribuyo mi actitud más amable a la experiencia verdaderamente humillante de verme desaparecer. En parte lo atribuyo a la pérdida de mi bien perfeccionado vocabulario: era reacio a hablar cuando no encontraba las palabras adecuadas. Pero en gran parte atribuyo mi cambio a un renovado deseo de paz en mi vida. Ahora me dedico a controlar mi depresión y a vivir una vida satisfactoria día a día. Siento que si puedo aprovechar el momento al máximo, el futuro se hará cargo de sí mismo.

En cuanto a mi novio, nos vamos a conocer de nuevo. Siempre estaré agradecido por la forma en que se preocupó por el repentino extraño que conoció después de mis tratamientos.

¿Volvería a someterme a ECT? No tengo ni idea. Cuando la medicación no funciona, creo que el juicio de los médicos de que la TEC sigue siendo el tratamiento más eficaz. Para las personas que están lo suficientemente enfermas como para ser consideradas para ECT, como yo, creo que los beneficios justifican la posible pérdida de memoria. Perder mi memoria, mi carrera, mis conexiones con personas y lugares puede parecer demasiado para soportar, pero veo todo eso no como un precio muy alto a pagar por mejorar. Lo que perdí fue enorme, pero si lo que he ganado es salud, obviamente es mucho más valioso que lo que perdí.

Si bien este año ha sido el más difícil de mi vida, también me ha proporcionado una base para la siguiente fase de mi vida. Y realmente creo que esta próxima fase será mejor. Quizás incluso sea genial. Con un medicamento que parece estar funcionando, una sólida red de apoyo y la capacidad de seguir adelante, mi vida parece prometedora. Aprendí a aguantar cuando parecía imposible y a reconstruir después de una pérdida significativa. Ambos son difíciles. Ambos son dolorosos. Pero ambos son posibles. Soy una prueba viviente.

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