La depresión puede originarse en nuestros genes

Las nuevas investigaciones respaldan cada vez más la idea de que las semillas de la depresión se encuentran en nuestros genes.  Algunos nacen propensos a períodos de sentimientos oscuros y abatidos.Una vez controvertida, una nueva investigación respalda cada vez más la noción de que las semillas de la depresión se encuentran en nuestros genes. Es una idea que tiene amplias implicaciones para todo, desde el tratamiento hasta la cobertura del seguro.

Una década de experiencia con nuevos fármacos antidepresivos como Prozac ha convencido incluso al más freudiano de los proveedores de salud mental de que la depresión está fuertemente arraigada en nuestra biología personal.

Se ha convertido en una sabiduría aceptada que algunos de nosotros nacemos intrínsecamente propensos a períodos de sentimientos oscuros y abatidos, sin importar lo que experimentemos en la vida posterior, mientras que otros están armados para ser psicológicamente más resilientes. Ahora, los científicos confían cada vez más en que esas diferencias biológicas están impulsadas por genes específicos.

El nuevo paradigma de investigación que comienza a surgir tiene como objetivo identificar los genes potencialmente numerosos y diferentes que se cree que están involucrados en la depresión. Luego, los científicos esperan descubrir cuáles de estos genes desempeñan un papel fundamental en la estructura mental individual de una persona y cómo las experiencias de la vida conspiran para desencadenar la enfermedad.

De hecho, identificar los genes precisos que actúan en la depresión se ha convertido en uno de los premios científicos más buscados por los investigadores del genoma, en parte debido a lo generalizada que está la depresión. La Organización Mundial de la Salud dijo recientemente que la depresión es la cuarta causa principal de carga de enfermedad, que se define como los años que los pacientes deben vivir con una discapacidad. La OMS calcula que alrededor de 121 millones de personas en todo el mundo padecen depresión, y estima que la depresión se convertirá en la principal causa de la carga de morbilidad en todo el mundo para el año 2020.

Dos estudios informados este mes ayudan a reforzar este dogma de depresión emergente. Un informe, de un equipo internacional dirigido por investigadores de la Universidad de Wisconsin, ofrece razones por las que algunas personas pueden ser psicológicamente más fuertes que otras. Otro informe, de investigadores del Centro Médico de la Universidad de Pittsburgh, muestra cómo los científicos que explotan nuevas técnicas sofisticadas de búsqueda de genes están desenmascarando los genes precisos que pueden ayudar a fortalecer el argumento de que la depresión es una condición basada en genes.

Científicos y colegas de Wisconsin en Gran Bretaña y Nueva Zelanda observaron cómo la herencia de variaciones de un gen en particular afectaba la susceptibilidad de las personas a la depresión. El gen, llamado 5-HTT, es objeto de gran interés científico porque ayuda a regular la acción de la serotonina, uno de varios neurotransmisores químicos que transportan señales entre las células cerebrales. Los medicamentos similares al prozac funcionan aumentando la cantidad de serotonina que reside entre esas células, un cambio que aparentemente mejora la capacidad de una persona para manejar los sentimientos estresantes.

Las nuevas investigaciones respaldan cada vez más la idea de que las semillas de la depresión se encuentran en nuestros genes.  Algunos nacen propensos a períodos de sentimientos oscuros y abatidos.Investigaciones recientes del grupo y otros encontraron que algunas personas heredan al menos una versión corta del gen 5-HTT, mientras que otras portan dos versiones más largas. (Cada uno de nosotros hereda dos copias de cada gen, una de cada padre. Se cree que las proteínas químicas producidas por un gen a menudo están influenciadas por la composición de ambas copias).

Los investigadores observaron el estado de salud mental de 847 neozelandeses adultos que experimentaron cuatro eventos traumáticos, como una muerte, un divorcio o la pérdida del trabajo, durante un período de cinco años. Compararon el comportamiento de los que tenían una o dos copias de la versión corta del gen con los que tenían dos copias de la versión larga. Solo el 17% de los que tenían dos copias de la variante larga fueron diagnosticados con depresión, mientras que el 33% de los que tenían una o dos de las variantes cortas se deprimieron. De hecho, las personas con genes dobles cortos tenían tres veces más probabilidades de intentar suicidarse o cometer suicidio que aquellas con la versión larga.

Los investigadores de Pittsburgh utilizaron un enfoque diferente para desenmascarar otro gen de susceptibilidad. Dirigido por George Zubenko, el grupo analizó el ADN recolectado recientemente de 81 familias en las que se había identificado una forma recurrente y mayor de depresión durante muchos años de estudio. Al escanear el genoma completo de los miembros de la familia, más fácil gracias a los nuevos datos de secuenciación de genes resultantes del proyecto del genoma humano, los científicos encontraron 19 regiones genéticas diferentes que pueden contener genes involucrados en la depresión. Las secuencias de ADN de aquellos con antecedentes de enfermedad fueron consistentemente diferentes en las 19 regiones que las secuencias de ADN de las mismas áreas tomadas de parientes que estaban libres de enfermedad.

A diferencia de los hallazgos genéticos específicos del equipo dirigido por Wisconsin, la investigación de Pittsburgh puede tardar muchos años en resolverse. Eso es porque el descubrimiento inicial sugiere que la enfermedad puede resultar de una interacción de algunos genes aún misteriosos que residen dentro de los 19 sitios de ADN diferentes, dice el Dr. Zubenko.

Sin embargo, el Dr. Zubenko dice que al menos un gen, CREB1, por sí solo podría no afectar la salud mental, pero puede regular la actividad de muchos de los otros genes. En cambio, el Dr. Zubenko cree, pero aún tiene que demostrarlo, que ciertas versiones de CREB1 controlan la función de los otros genes que probablemente hacen que uno sea más o menos propenso a la depresión y otras enfermedades de salud mental.

Como tantos hallazgos basados ​​en genes en estos días, los dos nuevos informes deben ser confirmados por otros. En ambos casos, pasarán años antes de que la investigación conduzca a algunas aplicaciones prácticas. Puede que nunca tenga sentido, desde el punto de vista ético o médico, utilizar estos y otros hallazgos genéticos para identificar quién de nosotros está biológicamente en riesgo y quién no.

Pero, de inmediato, estos estudios indican que los genes están fuertemente asociados con la depresión. Eso, en sí mismo, está provocando un cambio importante en la forma en que se estudia la enfermedad. Cada vez más, la depresión se verá como una enfermedad médica basada en la biología que afecta la mente, de la misma manera que la diabetes afecta el corazón y los riñones, o la artritis afecta las articulaciones, en lugar de un lapso psicológico dentro del control de un individuo.

Es probable que encontrar los fundamentos biológicos de la depresión también tenga un impacto generalizado en la economía de la enfermedad. Uno de los aspectos más controvertidos de la salud mental es que los planes de seguro rara vez cubren el tratamiento de la depresión de la misma manera que otros problemas de salud. Los defensores de una mejor cobertura de salud mental seguramente utilizarán estos conocimientos científicos para argumentar que la cobertura debería ser más generosa de lo que es actualmente.

Fuente: Wall Street Journal, Michael Waldholz

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