Por qué la depresión puede atacar de nuevo

Los investigadores encuentran un ‘marcador de rasgo’ en personas recuperadas de la depresión

Los médicos y los pacientes saben desde hace mucho tiempo que las personas que tienen un episodio depresivo mayor tienen un mayor riesgo de sufrir otro. Estas personas, aunque aparentemente recuperadas, también siguen siendo inusualmente sensibles al estrés emocional.

En una edición de noviembre de 2002 del American Journal of Psychiatry, los investigadores informaron que identificaron lo que podría ser un «marcador de rasgo de depresión» en el cerebro que explica por qué los pacientes que se han recuperado siguen siendo vulnerables a otro episodio depresivo.

Y en un segundo estudio publicado casi al mismo tiempo, otro equipo de investigación dice que identificó el primer gen que deja a las mujeres vulnerables a la depresión clínica.

El regreso de la depresión

Los pacientes que han sufrido un episodio depresivo mayor son vulnerables a que la depresión vuelva a atacar y siguen siendo inusualmente sensibles al estrés emocional.«La depresión no es un evento único para muchas personas y cada episodio, si tiene suerte, puede tratarse y usted puede estar bien, pero los pacientes deprimidos saben que están en riesgo de sufrir más episodios», dice la Dra. Helen Mayberg, directora autor del estudio del «marcador de rasgos» y profesor de psiquiatría y neurología en la Universidad de Toronto. «La pregunta es qué de tu cerebro parece ser el área de vulnerabilidad».

Investigaciones anteriores ya han demostrado que los cerebros de las personas deprimidas funcionan de manera diferente a los de las personas sanas. Este estudio lleva el concepto más lejos.

«Va a un nuevo nivel porque habla de personas que se han recuperado de la depresión o que han sido tratadas. Sus cerebros funcionan de manera diferente y es una cuestión de por qué funcionan de manera diferente», dice el Dr. Kenneth Skodnek, presidente de el departamento de psiquiatría y psicología del Centro Médico de la Universidad de Nassau en East Meadow, NY «Esto es especial porque creo que es la primera vez que hay evidencia, incluso cuando alguien se recupera, de que el cerebro todavía no funciona normalmente».

En este estudio, los investigadores pidieron a 25 adultos que recordaran una experiencia extremadamente triste en su vida, luego escanearon sus cerebros con tomografía por emisión de positrones (PET) mientras recordaban el evento.

Los pacientes que han sufrido un episodio depresivo mayor son vulnerables a que la depresión vuelva a atacar y siguen siendo inusualmente sensibles al estrés emocional.Los participantes pertenecían a una de tres categorías: 10 mujeres que se habían recuperado de una depresión mayor (nueve tomaban medicación y una no); siete mujeres que estaban en ese momento en medio de un episodio depresivo mayor (solo una estaba tomando medicación antidepresiva); y ocho mujeres sanas que no tenían antecedentes personales o familiares de depresión.

Los escáneres, que miden el flujo sanguíneo, mostraron que los cerebros de los pacientes recuperados y las mujeres actualmente deprimidas experimentaron cambios diferentes que los cerebros de los participantes sanos.

«Vimos que los pacientes recuperados buscaban a todos los efectos como pacientes con depresión aguda y que había algunas áreas muy específicas del cerebro que cambiaban únicamente en pacientes deprimidos que no vemos en sujetos sanos y viceversa», dice Mayberg. «Bajo ese factor de estrés emocional, los pacientes deprimidos recuperados parecían los pacientes más deprimidos. Cuando estresamos los cerebros de los sujetos sanos, no vimos ninguna disminución en la actividad cerebral».

Específicamente, el cíngulo subgenual y las áreas de la corteza frontal medial del cerebro estaban involucradas. El cíngulo subgenual ya ha sido identificado como involucrado en la experiencia de intensa tristeza incluso en individuos sanos. También es un objetivo de los medicamentos antidepresivos.

«Estas personas son diferentes incluso cuando reciben tratamiento», dice Skodnek. «Es casi como si alguien llegara con insuficiencia cardíaca congestiva, usted lo trata» y el corazón parece estar bien. «Pero si sabes lo que está pasando con el corazón, no está bien».

Se desconoce si las diferencias en la función cerebral son causa o efecto de un episodio depresivo previo.

Sin embargo, esta investigación y los estudios futuros que genere tendrán implicaciones importantes para identificar a las personas en riesgo de depresión y para identificar nuevos objetivos para la terapia con medicamentos.

Aunque esto parece ser un rasgo característico de la depresión, Mayberg tiene cuidado de no exagerar el caso. «No quisiera que nadie piense que tenemos la prueba de tolerancia a la glucosa para la depresión», dice.

Mientras tanto, investigadores de la Universidad de Pittsburgh dicen que han encontrado evidencia de que un gen en el cromosoma 2q33-35 deja a las mujeres en mayor riesgo de depresión. Sin embargo, no encontraron tal correlación en los hombres, lo que sugiere que la vulnerabilidad a la enfermedad está, al menos en parte, influenciada por el género.

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