¿Qué es el abuso de sustancias y el abuso de alcohol?

Descripción general del abuso de sustancias y el alcoholismo. Descubra la diferencia entre el abuso de sustancias y la dependencia de sustancias y las características del alcoholismo.

¿Qué es el abuso de sustancias?

El uso de diversas sustancias para modificar el estado de ánimo o el comportamiento generalmente se considera normal y aceptable en nuestra sociedad. Muchas personas beben café o té por los efectos estimulantes de la cafeína, o participan en el consumo social de alcohol. Por otro lado, existen amplias variaciones culturales. En algunos grupos, incluso el uso recreativo de alcohol está mal visto, mientras que en otros grupos se ha aceptado ampliamente el uso de diversas sustancias legales o ilegales para alterar el estado de ánimo. Además, ciertos medicamentos recetados y de venta libre pueden recomendarse médicamente para aliviar la tensión o el dolor o para suprimir el apetito.

Pero cuando el uso regular de estas sustancias comienza a interferir con el funcionamiento normal, creando cambios de comportamiento que serían indeseables para personas de cualquier origen cultural, el uso de sustancias se ha convertido en abuso de sustancias. Como lo definen los psiquiatras, una persona tiene un problema de abuso de sustancias cuando continúa usando una sustancia (alguna forma de droga, medicación o alcohol) a pesar de los problemas sociales, ocupacionales, psicológicos o físicos recurrentes que causa dicho uso. Tal comportamiento es indicativo de un trastorno mental que puede convertir una sustancia ilegal o legal en una «droga» y que requiere tratamiento médico psiquiátrico.

El abuso de sustancias, el uso indebido de alcohol, cigarrillos y drogas y medicamentos ilegales y legales y otras sustancias que alteran el estado de ánimo es, con mucho, la causa predominante de enfermedades, discapacidades y muertes prematuras y prevenibles en nuestra sociedad. Según el Instituto Nacional de Salud Mental, casi el 17 por ciento de la población estadounidense de 18 años o más cumplirá los criterios de abuso de alcohol, drogas u otras sustancias durante su vida. Cuando se consideran los efectos sobre las familias de los abusadores y las personas cercanas a las personas lesionadas o muertas por conductores ebrios, dicho abuso afecta a millones más.

El costo anual del abuso de alcohol es de casi $ 86 mil millones por tratamiento y pérdidas indirectas como reducción de la productividad de los trabajadores, muerte prematura y daños a la propiedad como resultado de accidentes y delitos relacionados con el alcohol cada año. La intoxicación por alcohol se asocia con aproximadamente el 50 por ciento de las muertes de tráfico y los homicidios del país cada año. El abuso de drogas representa $ 58 mil millones al año en costos directos e indirectos para las empresas y la economía. Se sabe desde hace mucho tiempo que fumar cigarrillos causa cáncer, enfisema y enfermedades cardíacas, pero dejar de fumar es muy complicado porque la mayoría de los fumadores declaran que les gustaría dejar de fumar, pero han perdido el control del hábito. Esto es especialmente cierto en el caso de los fumadores que comienzan a fumar cuando son adolescentes o adultos jóvenes. El costo económico de estas diferentes formas de abuso de sustancias asciende a más de cuatro veces el del cáncer y casi un tercio más que el de las enfermedades cardiovasculares, según un informe de 1984 del Research Triangle Institute.

Entre los trastornos relacionados con el uso indebido de estas sustancias, se hace una distinción entre abuso de sustancias y dependencia de sustancias. Como se relató anteriormente, aquellos a quienes los psiquiatras y otros profesionales de la salud mental clasificarían como «abusadores de sustancias» no pueden controlar su uso de alcohol u otras drogas. Se intoxican con regularidad, a diario, todos los fines de semana o en atracones, y a menudo necesitan la sustancia para su funcionamiento diario normal. Intentan repetidamente detener el uso, pero fallan.

Quienes se consideran dependientes de una sustancia padecen todos los síntomas del abuso de drogas, con el añadido de que han desarrollado una tolerancia física a la misma, por lo que son necesarias mayores cantidades para los efectos deseados. Los opiáceos (como la heroína), el alcohol y las anfetaminas (como la metanfetamina) también conducen a una dependencia física en la que la persona desarrolla síntomas de abstinencia cuando deja de consumir.

¿Qué es el abuso de alcohol?

Si bien los psiquiatras consideran que el alcohol es una «droga», para los fines de este folleto, su abuso se analiza por separado del de otras drogas.

El Consejo Nacional sobre el Alcoholismo y la Dependencia de las Drogas (NCADD) y la Sociedad Estadounidense de Medicina de las Adicciones (ASAM) definen el alcoholismo como: Una enfermedad crónica primaria … caracterizada por un control deficiente sobre el consumo de alcohol, preocupación por la droga alcohol, consumo de alcohol a pesar de consecuencias adversas y distorsiones en el pensamiento, sobre todo la negación «. NCADD y ASAM dicen además que por» enfermedad «se refieren a» discapacidad involuntaria «y que los síntomas del alcoholismo pueden ser continuos o pueden ocurrir periódicamente. Además, los dos grupos dicen que el desarrollo del alcoholismo en una persona está influenciado por factores genéticos, psicosociales y ambientales y que la enfermedad del alcoholismo es a menudo progresiva y fatal.

El estigma social ha bloqueado el camino hacia la comprensión del alcoholismo más que con cualquier otra enfermedad. La sociedad ha visto durante mucho tiempo la aflicción como un solo problema psicológico, el signo de un alma devastada desprovista de disciplina o moralidad. Los médicos tienden a ignorar sus síntomas y las víctimas niegan su existencia.

Sin embargo, los recientes avances científicos han comenzado a alterar drásticamente nuestras opiniones sobre el alcoholismo. El mito de que el alcoholismo es un «problema psicológico» está cediendo bajo el peso de la evidencia de que la enfermedad tiene sus raíces en causas biológicas. Esta noticia encierra una gran esperanza para los aproximadamente 15,4 millones de víctimas adultas del alcohol, así como para los 56 millones de personas directamente afectadas por su abuso o adicción al alcohol. Estos descubrimientos pueden eventualmente conducir a la prevención o detección de la enfermedad antes de que su daño sea irreversible.

Hechos sobre la bebida y el alcoholismo

Las siguientes características del alcoholismo dejan pocas dudas sobre el impacto devastador de la enfermedad:

  • El alcoholismo es una enfermedad progresiva que generalmente aparece por primera vez entre los 20 y los 40 años, aunque los niños pueden convertirse en alcohólicos.
  • Los patrones de consumo de alcohol varían según la edad y el sexo. En todas las edades, de dos a cinco veces más hombres que mujeres son bebedores empedernidos. Tanto para hombres como para mujeres, la prevalencia de consumo de alcohol es más alta y la abstención más baja en el rango de edad de 21 a 34 años. Entre los mayores de 65 años, los abstemios superan a los bebedores en ambos sexos.
  • La dependencia del alcohol tiende a agruparse en familias.
  • La dependencia del alcohol a menudo se asocia con la depresión. La depresión suele aparecer antes de la bebida. Los estudios muestran que, entre la población general, las personas con depresión diagnosticable tienen un riesgo algo elevado de desarrollar alcoholismo. Sin embargo, entre las mujeres, el riesgo casi se triplica.
  • Las mujeres también parecen ser más sensibles al alcohol que los hombres. Cuando se tienen en cuenta las diferencias de peso, las mujeres todavía parecen tener niveles más altos de alcohol en la sangre por beber, un hecho que puede aumentar su riesgo.
  • Se necesitan de cinco a 15 años para que un adulto se convierta en alcohólico; un adolescente puede convertirse en alcohólico, por el contrario, en seis a 18 meses de consumo excesivo de alcohol. Los consumidores de alcohol más jóvenes también tienen más probabilidades de morir de intoxicación por alcohol a través de hipoglucemia porque sus hígados no pueden metabolizar el alcohol tan eficientemente como el hígado adulto.

La sobredosis de alcohol en sí misma también puede ser fatal.

Patrones de consumo de alcohol e impacto del alcoholismo

  • Generalmente, el abuso ocurre en uno de tres patrones: intoxicación diaria regular; beber grandes cantidades de alcohol en momentos específicos, como todos los fines de semana; y largos períodos de sobriedad intercalados con borracheras diarias de alcohol que duran semanas o meses.
  • A medida que la bebida continúa, se desarrolla una dependencia y la sobriedad trae síntomas de abstinencia graves, como delirium tremens (DT), que incluyen temblores físicos, delirios, alucinaciones, sudoración e hipertensión arterial.
  • El consumo excesivo de alcohol a largo plazo puede causar demencia, en la que el individuo pierde la memoria y la capacidad de pensar de manera abstracta, recordar nombres de objetos comunes, usar palabras correctas para describir objetos reconocidos o seguir instrucciones simples.
  • Las complicaciones físicas de la dependencia crónica del alcohol incluyen cirrosis (daño hepático), hepatitis, funcionamiento alterado de las células cerebrales, daño nervioso, gastritis (inflamación del estómago), envejecimiento prematuro, impotencia e infertilidad y una variedad de trastornos reproductivos. Algunos investigadores sospechan que los desequilibrios hormonales causados ​​por la dependencia del alcohol en realidad engañan al cuerpo para que corte su suministro de opiáceos naturales (endorfinas). La dependencia crónica del alcohol también aumenta el riesgo y la gravedad de enfermedades cardíacas, neumonía, tuberculosis y trastornos neurológicos.
  • Muchos estudios han sugerido fuertemente que en las mujeres embarazadas el abuso del alcohol tiene efectos nocivos sobre el desarrollo del cerebro del feto y otras partes de su sistema nervioso central, un efecto conocido como síndrome de alcoholismo fetal (FAS). FAS es la principal causa prevenible de retraso mental en los niños, y los estudios han demostrado que 8,000 bebés estadounidenses nacen con FAS cada año. Los investigadores están descubriendo marcadores biológicos que eventualmente podrían identificar a muchos alcohólicos potenciales. Los estudios preliminares indican que los alcohólicos nacen con un sistema de enzimas hepáticas defectuoso que puede conducir a su adicción, un giro alentador del conocimiento existente de que los alcohólicos no metabolizan el alcohol normalmente. Aún otros estudios revelan que la mayoría de los alcohólicos tienen ondas cerebrales anormales y deterioro de la memoria. Esto también parece ser cierto para sus hijos pequeños, aunque es posible que la descendencia nunca haya estado expuesta al alcohol. Este y otros estudios sugieren que los hijos de alcohólicos tienen un mayor riesgo de padecer alcoholismo y adicción, así como otros problemas psicológicos relacionados con el efecto perturbador de la adicción en la vida familiar. Esto hace que los hijos de alcohólicos sean objetivos importantes para los esfuerzos de prevención del abuso del alcohol.

Para obtener información completa sobre el abuso de sustancias, visite HealthyPlace.com Addictions Community.

Fuentes: 1. Asociación Estadounidense de Psiquiatría. (1994). Manual diagnóstico y estadístico de los trastornos mentales, cuarta edición. Washington, DC: Asociación Estadounidense de Psiquiatría. 2. National Council on Alcoholism and Drug Dependence, Definition of Alcoholism Fact Sheet. 3. NIMH, Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas, Hoja informativa sobre el abuso de sustancias. Actualizado en abril de 2007.

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