Ansiedad: el otro trastorno

Si bien la depresión en los adultos mayores es el problema de salud mental más discutido, la ansiedad es el trastorno más común que enfrentan.

En los adultos mayores, la ansiedad tiene el doble de probabilidades de aparecer que la depresión.

Si bien la depresión en los adultos mayores es el problema de salud mental más discutido, la ansiedad es el trastorno más común que enfrentan.A veces, James Coats despertaba a su familia en la oscuridad de una noche tranquila porque estaba seguro de que estaba a punto de morir. Le dolía el pecho, se sentía mareado y tenía una abrumadora sensación de fatalidad. «Llevaba a mi esposa e hijos a la sala de emergencias a las dos o tres de la mañana, porque pensaba que estaba teniendo un infarto». dice Coats, de 56 años, un contratista de construcción semi-retirado que vive cerca de Raleigh, Carolina del Norte. «Descubriría que no fue un ataque cardíaco, pero seguro que se sintió como uno».

Coats tenía otros síntomas inexplicables. Su frecuencia cardíaca y su respiración aumentarían repentinamente. Comenzaba a sudar excesivamente y a temblar. Pero la mayor parte del tiempo se sentía invadido por una ansiedad generalizada que lo dejaba incapaz de hacer cosas tan simples como salir de casa.

Coats tardó nueve años en descubrir que tiene un trastorno de ansiedad y solo después del diagnóstico adecuado obtuvo la ayuda que necesitaba.

El otro problema de salud mental

Si bien la depresión en los adultos mayores es el problema de salud mental más discutido, no es el más común que enfrentan los adultos mayores, un hecho publicado en un nuevo informe del gobierno, Mental Health: A Report of the Surgeon General, publicado en diciembre de 1999. .

Los trastornos de ansiedad, como el que experimenta Coats, son la forma más común de enfermedad mental entre los adultos, incluidos los de 55 años o más, según el informe. Estas afecciones, como los ataques de pánico, las fobias y el trastorno obsesivo compulsivo, son «afecciones importantes pero poco estudiadas en los adultos mayores», según el informe.

Las personas de 55 años o más tienen más del doble de probabilidades de sufrir ansiedad que depresión. Según las estimaciones del informe, durante cualquier año, aproximadamente el 11,4% de los adultos de 55 años o más tienen ansiedad, en comparación con el 4,4% que tiene un trastorno del estado de ánimo como la depresión.

El informe de 458 páginas, el primero sobre enfermedades mentales del Cirujano General de EE. UU., Incorpora montones de investigaciones recientes de todos los grupos de edad. Al igual que los informes anteriores sobre problemas de salud como el tabaquismo, este intenta informar al público sobre un problema de salud para que puedan «confrontar las actitudes, el miedo y los malentendidos que siguen siendo barreras». [to treatment] ante nosotros «, escribe el Cirujano General David Satcher, MD, Ph.D., en el prefacio.

R. Reid Wilson, Ph.D., quien trató a James Coats, es psicólogo en la Universidad de Carolina del Norte, Chapel Hill, y también tiene una práctica privada. «Los trastornos de ansiedad en la población de edad avanzada parecen ser un problema no reconocido ni abordado», dice.

Definiendo el problema

El término general «trastorno de ansiedad» se utiliza para describir una variedad de problemas de salud mental, que incluyen:

  • Fobias, como miedo a volar, alturas o lugares públicos
  • Trastorno de pánico o sensación repentina de muerte inminente.
  • Trastorno obsesivo-compulsivo, en el que las personas experimentan pensamientos sin sentido o angustiantes que los llevan a repetir acciones, como lavarse las manos varias veces en rápida sucesión.
  • Trastorno de ansiedad generalizada, a menudo descrito como «un estado de preocupación constante»

Los sentimientos ocasionales de ansiedad son una parte normal de la vida, pero los trastornos de ansiedad hacen que las personas «se preocupen por sus pensamientos hasta tal punto que interrumpen su vida cotidiana y agotan su energía mental», dice Wilson.

Al igual que Coats, muchos adultos mayores sufren durante años sin saber qué les pasa, dice Wilson. Solo un tercio de los afectados busca tratamiento. Algunos pueden sentirse estigmatizados; otros pueden no ser conscientes de que los síntomas que experimentan son parte de una condición de salud mental tratable. Según el informe del Cirujano General, los trastornos de ansiedad suelen aparecer por primera vez cuando las personas son más jóvenes, pero el estrés del envejecimiento (deterioro de la salud, duelo por la pérdida de un cónyuge) puede provocar su reaparición en años posteriores.

La ayuda esta ala mano

Hoy en día, se sabe más sobre el tratamiento para la ansiedad y, según los expertos en salud mental y los estudios de investigación, la tasa de éxito suele ser alta, y el trastorno obsesivo compulsivo suele ser la única excepción. El asesoramiento individual y la terapia de grupo pueden ayudar a las personas a comprender su trastorno de ansiedad y las situaciones que pueden desencadenarlo. También pueden aprender métodos de afrontamiento, como técnicas de relajación. Si bien se han probado medicamentos como las benzodiazepinas, según el informe del Cirujano General, dichos medicamentos son más efectivos para los episodios de ansiedad aguda en los adultos mayores que para el tratamiento de la ansiedad crónica o continua.

Después de dos años de terapia de grupo, Coats aprendió a usar técnicas como el ejercicio, los grupos de autoayuda y las cintas de relajación para ayudarlo a lidiar con su ansiedad. «Yo diría que estuve acosado por eso durante 16 años», dice. «Solía ​​guardarlo todo para mí y no hablar de ello. Pero ahora me doy cuenta de que cuanto más hablo de ello y me enfrento a mi ansiedad, mejor me siento «.

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