El trastorno bipolar se adueña de una vida: el rostro de la depresión

Esta es la historia de Ernie.  Llevado al hospital, estaba seguro de que iba a morir de dolor de riñón.  Después de una avalancha de pruebas, los médicos se dieron cuenta de que estaba experimentando un episodio psicótico provocado por la depresión.Hace ocho años, Ernie Pohlhaus, de 60 años, se sentó al volante de su automóvil y le dijo a su esposa que no podía conducir. Más tarde esa noche, estaba convencido de que agentes del FBI habían rodeado su casa. A la mañana siguiente, Ernie estaba seguro de que iba a morir de dolor de riñón. Lo llevaron a la sala de emergencias. Después de una avalancha de pruebas, los médicos se dieron cuenta de que estaba experimentando un episodio psicótico provocado por la depresión. Finalmente le diagnosticaron trastorno bipolar. Ernie había sido un hombre feliz y saludable, a pocos años de jubilarse.

La enfermedad de Ernie sacudió a la familia emocional y financieramente. Para evitar el estigma de ser un enfermo mental, se retiró sin discapacidad. A partir de entonces, perdió gran parte de sus beneficios de pensión. Mientras que sus hijos, John y Jeanine, regresaron a casa para apoyarlo durante los primeros meses difíciles, Ernie ha dependido principalmente de Joan, su esposa, para su fortaleza. Durante los últimos ocho años, Joan ha trabajado intermitentemente como directora de un centro de aprendizaje educativo, pero se queda en casa con Ernie cuando él cae en la depresión. Aunque las cosas han cambiado, las pequeñas rutinas de la vida diaria la mantienen en marcha.

Dos semanas después de que Ernie ingresara a la sala de emergencias, sus médicos anunciaron que no tenía nada de malo físicamente. Recomendaron ayuda psiquiátrica. Al día siguiente, John llevó a Ernie al Hospital Philhaven. Ernie no sabía adónde iba ni por qué. No pudo hablar ni sonreír. Simplemente sabía que estaba enfermo y no podía volver a casa. Mientras su esposa lo sostenía, Ernie estaba en un mundo diferente.

Ernie fue una vez un trabajador social enérgico para el estado de Pensilvania. Su condición, sin embargo, cambió todo eso. Joan trató de explicarle a su marido que la depresión le estaba causando la enfermedad y que estaba demasiado enfermo para irse a casa. Pero le dolía demasiado para entender lo que estaba diciendo. Al día siguiente, se inscribió en el Hospital Philhaven.

Ernie se quedó en Philhaven durante unos meses. Después de probar una lista interminable de fármacos antipsicóticos y antidepresivos, todavía estaba deprimido. Se estaba acabando el tiempo; la cobertura de su seguro caducaría en unos días. La compañía de seguros y su médico convencieron a Ernie de que probara la terapia de electroshock antes de que se agotara la cobertura. Decidió someterse a un tratamiento. Para asegurarse de que su cuerpo pudiera resistir el impacto, le hicieron varias pruebas, incluido un electrocardiograma. En total, tuvo 13 sesiones de terapia de electroshock.

Para los Pohlhause, la terapia de electroshock sonaba como algo sacado de una película de terror. Pero los médicos lo recomendaron. La enfermera del hospital psiquiátrico los condujo a la sala de recreación y grabó un video sobre el tratamiento. Ernie miró la cinta en un estupor drogado. Joan intentó sujetarlo, pero su cuerpo estaba rígido.

A casa del hospital, Ernie se acostó durante meses. Con el apoyo de su familia, gradualmente comenzó a ver a sus amigos una vez a la semana. Él y Joan visitaron a Jeanine en Nueva York. Tomaron el metro para ver las luces navideñas en el Rockefeller Center. La vida en la ciudad, sin embargo, era abrumadora y Ernie se cansaba fácilmente. De regreso a casa, tomó un trabajo de tiempo completo enseñando alemán en una escuela secundaria local. Su familia estaba encantada. Pero ganó solo un cheque de pago. Joan sabía que no iba a trabajar, pero no lo avergonzó con preguntas. Un día, lo dejó en la escuela y lo miró por el espejo retrovisor. Se dirigió a un restaurante cercano, donde pasó el día. Ir a trabajar lo agotaba, pero no podía enfrentarse a contárselo a su familia.

La familia y los amigos de Ernie lo han apoyado y lo han ignorado. Sus amigos menos comprensivos lo miran con desprecio y creen que podría salir de su depresión si lo intentara. La amiga de toda la vida de Joan, Lili Walters, no era una de ellas. Lili, una masajista que cree en tratamientos alternativos, ha apoyado a la familia. Ofrece masajes, consejos o simplemente una mano amiga ocasional.

En los días malos, las tareas sencillas pueden resultar frustrantemente difíciles para Ernie. Joan le pide que le ayude con las tareas de la casa, pero no le gusta que le digan qué hacer. Y aunque Joan odia ser capataz, siente que no tiene muchas opciones. A veces discuten, pero siempre siguen las disculpas.

Los perros de la familia Sauza y Francis son compañeros terapéuticos para Ernie. Después del electrochoque, sufrió episodios maníacos. En horas extrañas, conducía millas en pijama en busca de ostras y comida gourmet. Durante estos episodios, Sauza, el boxeador de 11 años, se negaba a reconocer a Ernie. Más tarde, Ernie supo que se estaba recuperando cuando Sauza volvió a dormir junto a él.

Ernie toma una siesta en el lobby del Hotel Hershey después de celebrar su 40 aniversario de bodas. Ya no está deprimido. Pasa su tiempo libre cantando con la Harrisburg Choral Society, y su interpretación de «Danny Boy» en el bar del vecindario lo ha convertido en una celebridad local. Aún así, odia su medicación. El litio (carbonato de litio) lo estabiliza, pero también adormece sus emociones. También está tomando medicamentos para la diabetes y la enfermedad cardíaca. Si se usan juntas, las prescripciones lo enferman y lo agotan. Escupe las pastillas cuando nadie está mirando. Otras veces, simplemente se olvida de tomarlos. Joan se cansa de vigilar a Ernie; eso pone a prueba su matrimonio. Juntos, se toman los días malos con los buenos, tratando de encontrar valor en cada momento en el que se siente bien.

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