Familias con alto nivel de suicidio observadas por científicos genéticos

El suicidio puede ser hereditario, pero los psiquiatras no están seguros de si las familias con muchos suicidios están plagadas de herencia genética o comportamiento aprendido.

Allen Boyd Jr. vio cómo el suicidio se abría paso a través de su familia.

Primero fue su madre, con una pistola calibre .38 en una habitación de hotel; luego su hermano, con una escopeta en el sótano; luego su segundo hermano, envenenado en una pensión; luego su linda hermana, muerta en su dormitorio principal. Luego, hace tres años, su padre se disparó a sí mismo, dejando a Allen Boyd Jr. solo con una historia oscura.

Preocupado por el gen del suicidio

El suicidio puede ser hereditario, pero los psiquiatras no están seguros de si las familias con muchos suicidios están plagadas de herencia genética o comportamiento aprendido.Boyd nunca ha cargado un arma, nunca se ha metido una en la boca. A los 45 años, el hombre de Carolina del Norte piensa en conocer a una «mujer realmente alegre» y formar una familia. Pero él también sabe que es un Boyd: durante un tiempo después de la muerte de su padre, los pensamientos se deslizaron en su cabeza cada cinco minutos, repitiéndose, interrumpiendo su sueño.

«Está en mí», dijo.

Los psiquiatras están de acuerdo ahora en un punto que fue debatido durante mucho tiempo: El suicidio puede ser hereditario. Sin embargo, no saben cómo se transfiere este riesgo de un miembro de la familia a otro, si se trata de un comportamiento «aprendido», transmitido a través de un sombrío efecto dominó emocional, o una herencia genética, como teorizan algunos científicos. Pero una nueva investigación publicada esta semana en el American Journal of Psychiatry prepara el terreno para una búsqueda genética, lo que sugiere que el rasgo que vincula a las familias con muchos suicidios no es simplemente una enfermedad mental, sino una enfermedad mental combinada con una tendencia más específica a la «agresividad impulsiva».

«Nos lleva más allá del argumento de la brujería, que eres una bomba de tiempo andante», dijo el Dr. J. Raymond DePaulo, psiquiatra de Johns Hopkins y destacado investigador de suicidios.

Lo que está en juego en esta discusión es la esperanza de que los médicos puedan intervenir de manera más eficaz si pudieran identificar los factores de riesgo. El Dr. David Brent, el autor principal del estudio, inició una carrera en la investigación del suicidio mientras trabajaba en un pabellón psiquiátrico para adolescentes donde un juicio profesional muy común determinaba qué niños tenían tendencias suicidas. Un día, después de haber enviado a una niña a un pabellón psiquiátrico y a otra a otro hogar, el padre de una niña lo enfrentó enojado y le preguntó qué había visto en una niña y no en la otra. Brent, ahora profesor de psiquiatría en la Facultad de Medicina de la Universidad de Pittsburgh, se dio cuenta de que no tenía una buena respuesta.

«Me encontré a mí mismo, y al campo, privados de conocimiento», dijo. «Fue como el lanzamiento de una moneda».

Suicidio en el cerebro

En los últimos años, los investigadores se han acercado más a un marcador fisiológico de suicidio. Cuando se analiza después de la muerte, los cerebros de las personas que se suicidaron muestran un nivel bajo de un metabolito de la serotonina, un neurotransmisor que participa en el control de los impulsos. Pero aunque una deficiencia de serotonina puede significar un mayor riesgo de suicidio, hasta 10 veces más de lo normal, ese descubrimiento es inútil para los médicos, ya que requeriría que los pacientes se sometieran a una punción lumbar.

A medida que buscan un rasgo genético común, los investigadores se sienten atraídos por esas familias raras y desafortunadas que han sufrido episodios de suicidio.

Cuando la muerte por sobredosis de Margaux Hemingway fue declarada suicidio en 1996, ella fue el quinto miembro de su familia en suicidarse en cuatro generaciones, después de su abuelo, el novelista Ernest Hemingway; su padre, Clarence; La hermana de Ernest, Ursula, y su hermano, Leicester.

Los investigadores han buscado otros grupos. Entre los Amish del Viejo Orden, los investigadores de la Universidad de Miami encontraron que la mitad de los suicidios del siglo pasado (solo eran 26) se podían rastrear a dos familias extendidas, y el 73 por ciento de ellos a cuatro familias que hicieron sólo el 16 por ciento de la población. La agrupación no podía explicarse solo por la enfermedad mental, ya que otras familias tenían riesgos de enfermedad mental pero no riesgo de suicidio.

Los sucesivos estudios han arrojado poca luz sobre lo que los diferencia de sus vecinos más resistentes, y si las diferencias son sociológicas, psicológicas o genéticas, dijo un suicidólogo. La mayoría de los especialistas dicen que muchos factores interactúan para provocar el suicidio.

«Es imposible diferenciar [between causes]. Cuando tiene antecedentes familiares que son bastante profundos, ¿cómo descarta el hecho de que tiene un padre fallecido y un segundo padre en duelo? «, Dijo el Dr. Alan Berman, presidente de la Sociedad Estadounidense para la Prevención del Suicidio. estar discutiendo esto durante los próximos cien años «.

Para Boyd, como para muchos supervivientes, la explicación genética es menos importante que la larga y amarga reverberación de la muerte de su madre.

Cuando su madre se pegó un tiro en la habitación de un hotel, dijo Boyd, la familia se dividió en sus reacciones: aunque su padre criticó amargamente su acto, su hermano Michael inmediatamente dijo que quería estar con ella y se pegó un tiro, a los 16 años, un mes después. . El gemelo de Michael, Mitchell, siguió su ejemplo en una larga serie de intentos, incluido un intento de arrojarse del edificio más alto de Asheville, Carolina del Norte, y finalmente se le diagnosticó esquizofrenia paranoide. Murió en una pensión a los 36 años, después de beber sustancias químicas tóxicas.


La hermana de Boyd, Ruth Ann, se casó y dio a luz a un niño, Ian, que tenía 2 años cuando, por razones que aún no están claras, le disparó al bebé y luego a ella misma. Tenía 37 años. Cuatro meses después, Allen Boyd Sr. estaba muerto, también por su propia mano.

Boyd dijo que él mismo ha cometido tres intentos de suicidio.

«Ella plantó una semilla en todos y cada uno de nosotros. El acto de mi madre nos dio a todos la opción», dijo Boyd, quien apareció en una serie en el Asheville Citizen-Times y está escribiendo un libro de memorias, «Family Tradition: The Suicide de una familia americana «.

«Los seres humanos somos un animal de carga y dependemos unos de otros», dijo Boyd, un hombre imponente con una voz vibrante y narradora. «Si puedo hacer llegar ese mensaje a la gente, tal vez podamos hacer mella en este asunto del suicidio. Si puedes arrastrar tu trasero a través de tus lamentables vidas, no hagas pasar a tu familia por esto».

El suicidio es más que un rasgo genético

Sin embargo, los científicos dicen que el rasgo que se transmite entre los miembros de la familia va más allá del sufrimiento de un hogar hacia la codificación profunda de los genes. Cuando se embarcó en su estudio más reciente, Brent ya estaba buscando un rasgo secundario, algo más allá de la enfermedad mental, que conecta a las familias suicidas. Sus resultados, dijo, lo alientan en la ruta genética. El equipo de Brent observó a las personas, sus hermanos y su descendencia, y descubrió que la descendencia de los 19 padres suicidas que también tenían hermanos suicidas tenían un riesgo de suicidio mucho mayor. Intentaron suicidarse, en promedio, ocho años antes que sus contrapartes con menos antecedentes familiares.

Aunque observaron rasgos secundarios como el abuso, la adversidad y la psicopatología, los investigadores encontraron que el rasgo más predictivo era, con mucho, la «agresión impulsiva». El siguiente paso obvio, dijo Brent, sería identificar los genes que dictan la agresión impulsiva.

«Estamos buscando el rasgo que está realmente detrás del rasgo», dijo Brent. «Es más probable que pueda asignar genes a esos comportamientos».

En el conflictivo campo de la suicidología, no todo el mundo está de acuerdo en que los genes proporcionen respuestas útiles. Edwin Shneidman, el fundador de 85 años de la Asociación Estadounidense de Suicidología, dijo que el campo ha estado perennemente dividido por «guerras territoriales conceptuales», pero que en este momento, las explicaciones bioquímicas pueden dominar las ciencias sociológicas, culturales o psicodinámicas. teorías.

«Si se toma la frase ‘el suicidio es hereditario’, nadie dirá que apunte o implique una etiología genética. El francés es hereditario. El sentido común nos dice que el francés no se hereda», dijo Shneidman. “Cada familia tiene su historia, su mística. Algunas familias dicen ‘Hemos estado borrachos durante generaciones’. Algunas familias dicen esto con cierto orgullo «.

Por su parte, Allen Boyd Jr. ha mejorado con psicoterapia y tratamiento médico para la depresión. En estos días, se siente lo suficientemente seguro como para contemplar la interesante posibilidad de una generación más de Boyds.

«Mi familia crió y mostró perros y gatos. Sé un poco sobre cría», dijo Boyd. «Si me reproduzco con una mujer que es alegre y positiva y que siempre busca oler las rosas, es posible que pueda patear esta cosa».

Fuente: El Boston Globe

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