Investigación sobre la depresión en el NIMH

Las últimas investigaciones sobre las causas, el diagnóstico y el tratamiento de la depresión, especialmente la depresión refractaria al tratamiento del NIMH.Los trastornos depresivos afectan a aproximadamente 19 millones de adultos estadounidenses. El sufrimiento que padecen las personas con depresión y las vidas perdidas por suicidio atestiguan la gran carga de este trastorno para las personas, las familias y la sociedad. Un mejor reconocimiento, tratamiento y prevención de la depresión son prioridades críticas de salud pública. El Instituto Nacional de Salud Mental (NIMH), la organización biomédica de salud mental líder en el mundo, realiza y apoya investigaciones sobre las causas, el diagnóstico y el tratamiento de la depresión y la prevención de la depresión.

La evidencia de la neurociencia, la genética y la investigación clínica demuestran que la depresión es un trastorno del cerebro. Las tecnologías modernas de imágenes cerebrales están revelando que en la depresión, los circuitos neuronales responsables de la regulación de los estados de ánimo, el pensamiento, el sueño, el apetito y el comportamiento no funcionan correctamente, y que los neurotransmisores críticos (sustancias químicas que utilizan las células nerviosas para comunicarse) están desequilibradas. La investigación genética indica que la vulnerabilidad a la depresión resulta de la influencia de múltiples genes que actúan junto con factores ambientales. Los estudios de la química cerebral y de los mecanismos de acción de los medicamentos antidepresivos continúan informando el desarrollo de nuevos y mejores tratamientos.

En la última década, ha habido avances significativos en nuestra capacidad para investigar la función cerebral en múltiples niveles. El NIMH colabora con diversas disciplinas científicas para utilizar de manera eficaz las herramientas de la biología molecular y celular, la genética, la epidemiología y las ciencias cognitivas y del comportamiento para obtener una comprensión más completa y completa de los factores que influyen en la función y el comportamiento del cerebro, incluidas las enfermedades mentales. Esta colaboración refleja el creciente enfoque del Instituto en la «investigación traslacional», mediante la cual los científicos básicos y clínicos participan en esfuerzos conjuntos para traducir los descubrimientos y el conocimiento en preguntas clínicamente relevantes y objetivos de oportunidades de investigación. La investigación traslacional es muy prometedora para desenredar las complejas causas de la depresión y otros trastornos mentales y para avanzar en el desarrollo de tratamientos más efectivos.

Síntomas y tipos de depresión

Los síntomas de la depresión incluyen un estado de ánimo triste persistente; pérdida de interés o placer en actividades que antes disfrutaba; cambio significativo en el apetito o el peso corporal; dificultad para dormir o quedarse dormido; ralentización física o agitación; pérdida de energía; sentimientos de inutilidad o culpa inapropiada; dificultad para pensar o concentrarse; y pensamientos recurrentes de muerte o suicidio. Se hace un diagnóstico de trastorno depresivo mayor (o depresión mayor unipolar) si una persona tiene cinco o más de estos síntomas durante el mismo período de dos semanas. La depresión mayor unipolar suele presentarse en episodios discretos que se repiten durante la vida de una persona.

Trastorno bipolar (o enfermedad maníaco-depresiva) se caracteriza por episodios de depresión mayor, así como episodios de manía – períodos de estado de ánimo anormal y persistentemente elevados o irritabilidad acompañados de al menos tres de los siguientes síntomas: autoestima excesivamente inflada; disminución de la necesidad de dormir; aumento de la locuacidad; pensamientos acelerados; distracción; aumento de la actividad dirigida a un objetivo o agitación física; y participación excesiva en actividades placenteras que tienen un alto potencial de consecuencias dolorosas. Si bien comparte algunas de las características de la depresión mayor, el trastorno bipolar es una enfermedad diferente que se analiza en detalle en una publicación separada del NIMH.

Trastorno distímico (o distimia), una forma de depresión menos severa pero típicamente más crónica, se diagnostica cuando el estado de ánimo depresivo persiste durante al menos dos años en adultos (un año en niños o adolescentes) y se acompaña de al menos otros dos síntomas depresivos. Muchas personas con trastorno distímico también experimentan episodios depresivos mayores. Si bien la depresión mayor unipolar y la distimia son las formas primarias de depresión, existe una variedad de otros subtipos.

En contraste con las experiencias emocionales normales de tristeza, pérdida o estados anímicos pasajeros, la depresión es extrema y persistente y puede interferir significativamente con la capacidad de funcionamiento de un individuo. De hecho, un estudio reciente patrocinado por la Organización Mundial de la Salud y el Banco Mundial encontró que la depresión mayor unipolar es la principal causa de discapacidad en los Estados Unidos y en todo el mundo.

Existe un alto grado de variación entre las personas con depresión en términos de síntomas, curso de la enfermedad y respuesta al tratamiento, lo que indica que la depresión puede tener una serie de causas complejas e interactivas. Esta variabilidad plantea un gran desafío para los investigadores que intentan comprender y tratar el trastorno. Sin embargo, los avances recientes en la tecnología de investigación están acercando más que nunca a los científicos del NIMH a caracterizar la biología y fisiología de la depresión en sus diferentes formas y a la posibilidad de identificar tratamientos efectivos para los individuos basados ​​en la presentación de los síntomas.


El Instituto Nacional de Salud Mental (NIMH) es uno de los 25 componentes de los Institutos Nacionales de Salud (NIH), la principal agencia de investigación biomédica y del comportamiento del Gobierno. NIH es parte del Departamento de Salud y Servicios Humanos de EE. UU. El presupuesto total real del NIMH para el año fiscal 1999 fue de $ 859 millones.

Misión NIMH

Reducir la carga de las enfermedades mentales mediante la investigación sobre la mente, el cerebro y el comportamiento.

¿Cómo realiza el Instituto su misión?

SobreUno de los problemas más desafiantes en la investigación y la práctica clínica sobre la depresión es la depresión refractaria (difícil de tratar) (depresión resistente al tratamiento). Si bien aproximadamente el 80 por ciento de las personas con depresión responden de manera muy positiva al tratamiento, un número significativo de personas sigue siendo refractario al tratamiento. Incluso entre los que responden al tratamiento, muchos no tienen una mejoría completa o duradera, y los efectos secundarios adversos son comunes. Por lo tanto, un objetivo importante de la investigación del NIMH es avanzar en el desarrollo de tratamientos más efectivos para la depresión, especialmente la depresión refractaria al tratamiento – que también tienen menos efectos secundarios que los tratamientos disponibles actualmente.

Investigación sobre tratamientos para la depresión

Medicación antidepresiva

Los estudios sobre los mecanismos de acción de los medicamentos antidepresivos constituyen un área importante de la investigación sobre la depresión del NIMH. Se sabe que los fármacos antidepresivos existentes influyen en el funcionamiento de ciertos neurotransmisores en el cerebro, principalmente la serotonina y la noradrenalina, conocidas como monoaminas. Los medicamentos más antiguos, los antidepresivos tricíclicos (ATC) y los inhibidores de la monoaminooxidasa (IMAO), afectan la actividad de ambos neurotransmisores simultáneamente. Su desventaja es que pueden ser difíciles de tolerar debido a los efectos secundarios o, en el caso de los IMAO, a las restricciones dietéticas. Los medicamentos más nuevos, como los inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina (ISRS), tienen menos efectos secundarios que los medicamentos más antiguos, lo que facilita que los pacientes se adhieran al tratamiento. Ambas generaciones de medicamentos son eficaces para aliviar la depresión, aunque algunas personas responden a un tipo de medicamento, pero no a otro.

Los medicamentos antidepresivos tardan varias semanas en ser clínicamente eficaces a pesar de que comienzan a alterar la química cerebral con la primera dosis. La investigación ahora indica que los efectos antidepresivos son el resultado de cambios adaptativos de inicio lento dentro de las células cerebrales o neuronas. Además, parece que la activación de las vías de los mensajeros químicos dentro de las neuronas y los cambios en la forma en que se expresan los genes en las células cerebrales son los eventos críticos que subyacen a las adaptaciones a largo plazo en la función neuronal relevantes para la acción de los fármacos antidepresivos. Un desafío actual es comprender los mecanismos que median, dentro de las células, los cambios a largo plazo en la función neuronal producidos por los antidepresivos y otros psicofármacos y comprender cómo estos mecanismos se alteran en presencia de una enfermedad.

Saber cómo y en qué parte del cerebro actúan los antidepresivos puede ayudar al desarrollo de medicamentos más específicos y potentes que pueden ayudar a reducir el tiempo entre la primera dosis y la respuesta clínica. Además, aclarar los mecanismos de acción puede revelar cómo diferentes fármacos producen efectos secundarios y puede guiar el diseño de tratamientos nuevos y más tolerables.


Como una ruta para aprender sobre los distintos procesos biológicos que salen mal en diferentes formas de depresión, los investigadores del NIMH están investigando la efectividad diferencial de varios medicamentos antidepresivos en personas con subtipos particulares de depresión. Por ejemplo, esta investigación ha revelado que las personas con depresión atípica, un subtipo caracterizado por reactividad del estado de ánimo (el estado de ánimo se ilumina en respuesta a eventos positivos) y al menos otros dos síntomas (aumento de peso o aumento del apetito, sueño excesivo, fatiga intensa o sensibilidad al rechazo), responden mejor al tratamiento con IMAO y quizás con ISRS que con los TCA.

Muchos pacientes y los médicos encuentran que las combinaciones de diferentes fármacos funcionan de manera más eficaz para tratar la depresión, ya sea mejorando la acción terapéutica o reduciendo los efectos secundarios. Aunque las estrategias de combinación se utilizan a menudo en la práctica clínica, hay poca evidencia de investigación disponible para guiar a los psiquiatras en la prescripción de un tratamiento de combinación apropiado. El NIMH está en el proceso de revitalizar y expandir su programa de investigación clínica, y la terapia de combinación será solo una de las numerosas intervenciones de tratamiento que se explorarán y desarrollarán.

La depresión no tratada a menudo tiene un curso acelerado, en el que los episodios se vuelven más frecuentes y severos con el tiempo. Los investigadores ahora están considerando si la intervención temprana con medicamentos y el tratamiento de mantenimiento durante los períodos de bienestar evitarán la recurrencia de los episodios. Hasta la fecha, no hay evidencia de efectos adversos del uso prolongado de antidepresivos.

Psicoterapia

Al igual que el proceso de aprendizaje, que implica la formación de nuevas conexiones entre las células nerviosas del cerebro, la psicoterapia funciona cambiando la forma en que funciona el cerebro. La investigación del NIMH ha demostrado que ciertos tipos de psicoterapia, en particular la terapia cognitivo-conductual (TCC) y la terapia interpersonal (TIP), pueden ayudar a aliviar la depresión. La TCC ayuda a los pacientes a cambiar los estilos negativos de pensamiento y comportamiento que a menudo se asocian con la depresión. IPT se enfoca en trabajar a través de relaciones personales perturbadas que pueden contribuir a la depresión.

La investigación en niños y adolescentes con depresión respalda la TCC como un tratamiento inicial útil, pero la medicación antidepresiva está indicada para aquellos con depresión grave, recurrente o psicótica. Los estudios en adultos han demostrado que, si bien la psicoterapia sola rara vez es suficiente para tratar la depresión moderada a grave, puede proporcionar un alivio adicional en combinación con medicamentos antidepresivos. En un estudio reciente financiado por el NIMH, los adultos mayores con depresión mayor recurrente que recibieron IPT en combinación con un medicamento antidepresivo durante un período de tres años tenían muchas menos probabilidades de experimentar una recurrencia de la enfermedad que aquellos que solo recibieron medicación o terapia. Sin embargo, para la depresión leve, un análisis reciente de múltiples estudios indicó que el tratamiento combinado no es significativamente más efectivo que la TCC o la TPI por sí solas.

La evidencia preliminar de un estudio en curso respaldado por el NIMH indica que la IPT puede ser prometedora en el tratamiento de la distimia.

Terapia electroconvulsiva (TEC)

La terapia electroconvulsiva (TEC) sigue siendo uno de los tratamientos más efectivos, pero más estigmatizados, para la depresión. Ochenta a noventa por ciento de las personas con depresión severa mejoran dramáticamente con la TEC. La TEC implica producir una convulsión en el cerebro de un paciente bajo anestesia general mediante la aplicación de estimulación eléctrica al cerebro a través de electrodos colocados en el cuero cabelludo. Los tratamientos repetidos son necesarios para lograr la respuesta antidepresiva más completa. La pérdida de memoria y otros problemas cognitivos son efectos secundarios comunes, aunque típicamente de corta duración, de la TEC. Aunque algunas personas informan dificultades duraderas, los avances modernos en la técnica de la TEC han reducido en gran medida los efectos secundarios de este tratamiento en comparación con décadas anteriores. La investigación del NIMH sobre la TEC ha descubierto que la dosis de electricidad aplicada y la colocación de los electrodos (unilaterales o bilaterales) pueden influir en el grado de alivio de la depresión y la gravedad de los efectos secundarios.

Una pregunta de investigación actual es cuál es la mejor manera de mantener los beneficios de la TEC a lo largo del tiempo. Aunque la TEC puede ser muy eficaz para aliviar la depresión aguda, existe una alta tasa de recaída cuando se suspenden los tratamientos. El NIMH patrocina actualmente dos estudios multicéntricos sobre estrategias de tratamiento de seguimiento de la TEC. Un estudio compara diferentes tratamientos de medicación y el otro estudio compara la medicación de mantenimiento con la TEC de mantenimiento. Los resultados de estos estudios ayudarán a orientar y mejorar los planes de tratamiento de seguimiento para los pacientes que responden bien a la TEC.

Investigación genética

La investigación sobre la genética de la depresión y otras enfermedades mentales es una prioridad del NIMH y constituye un componente crítico del esfuerzo de investigación multinivel del Instituto. Los investigadores están cada vez más seguros de que los genes desempeñan un papel importante en la vulnerabilidad a la depresión y otros trastornos mentales graves.

En los últimos años, la búsqueda de un gen defectuoso único responsable de cada enfermedad mental ha dado paso a la comprensión de que múltiples variantes genéticas, que actúan junto con factores de riesgo ambientales o eventos de desarrollo aún desconocidos, explican la expresión de los trastornos psiquiátricos. La identificación de estos genes, cada uno de los cuales aporta sólo un pequeño efecto, ha resultado extremadamente difícil.

Sin embargo, las nuevas tecnologías, que continúan desarrollándose y perfeccionándose, están comenzando a permitir a los investigadores asociar variaciones genéticas con enfermedades. En la próxima década, se completarán dos proyectos a gran escala que implican la identificación y secuenciación de todos los genes humanos y variantes de genes y se espera que proporcionen información valiosa sobre las causas de los trastornos mentales y el desarrollo de mejores tratamientos. Además, el NIMH está solicitando actualmente a investigadores que contribuyan al desarrollo de una base de datos a gran escala de información genética que facilitará los esfuerzos para identificar genes de susceptibilidad a la depresión y otros trastornos mentales.


Estrés y depresión

Los estresores psicosociales y ambientales son factores de riesgo conocidos de depresión. La investigación del NIMH ha demostrado que el estrés en forma de pérdida, especialmente la muerte de familiares cercanos o amigos, puede desencadenar depresión en personas vulnerables. La investigación genética indica que los factores de estrés ambientales interactúan con los genes de vulnerabilidad a la depresión para aumentar el riesgo de desarrollar una enfermedad depresiva. Los eventos estresantes de la vida pueden contribuir a episodios recurrentes de depresión en algunas personas, mientras que en otras pueden desarrollarse recurrencias de depresión sin desencadenantes identificables.

Otra investigación del NIMH indica que los factores estresantes en forma de aislamiento social o privación en la vida temprana pueden conducir a cambios permanentes en la función cerebral que aumentan la susceptibilidad a los síntomas depresivos.

Imagen mental

Los avances recientes en las tecnologías de imágenes cerebrales están permitiendo a los científicos examinar el cerebro de personas vivas con más claridad que nunca. La resonancia magnética funcional (fMRI), un método seguro y no invasivo para ver la estructura y función del cerebro simultáneamente, es una nueva técnica que los investigadores del NIMH están utilizando para estudiar los cerebros de personas con y sin trastornos mentales. Esta técnica permitirá a los científicos evaluar los efectos de una variedad de tratamientos en el cerebro y asociar estos efectos con el resultado clínico.

Los resultados de las imágenes cerebrales pueden ayudar a orientar la búsqueda de anomalías microscópicas en la estructura y función del cerebro responsables de los trastornos mentales. En última instancia, las tecnologías de imágenes pueden servir como herramientas para el diagnóstico precoz y la tipificación de la depresión y otros trastornos mentales, avanzando así en el desarrollo de nuevos tratamientos y la evaluación de sus efectos.

Anormalidades hormonales

El sistema hormonal que regula la respuesta del cuerpo al estrés, el eje hipotalámico-pituitario-adrenal (HPA), es hiperactivo en muchos pacientes con depresión, y los investigadores del NIMH están investigando si este fenómeno contribuye al desarrollo de la enfermedad.

El hipotálamo, la región del cerebro responsable de controlar la liberación de hormonas de las glándulas de todo el cuerpo, aumenta la producción de una sustancia llamada factor de liberación de corticotropina (CRF) cuando se detecta una amenaza para el bienestar físico o psicológico. Los niveles elevados y los efectos del CRF conducen a un aumento de la secreción de hormonas por parte de las glándulas pituitaria y suprarrenal, lo que prepara al cuerpo para la acción defensiva. Las respuestas del cuerpo incluyen disminución del apetito, disminución del deseo sexual y aumento del estado de alerta. La investigación del NIMH sugiere que la sobreactivación persistente de este sistema hormonal puede sentar las bases para la depresión. Los niveles elevados de CRF detectables en pacientes deprimidos se reducen mediante el tratamiento con fármacos antidepresivos o TEC, y esta reducción corresponde a una mejoría de los síntomas depresivos.

Los científicos del NIMH están investigando cómo y si los hallazgos de la investigación hormonal encajan con los descubrimientos de la investigación genética y los estudios de monoaminas.

Co-ocurrencia de trastornos de depresión y ansiedad

La investigación del NIMH ha revelado que la depresión a menudo coexiste con los trastornos de ansiedad (trastorno de pánico, trastorno obsesivo compulsivo, trastorno de estrés postraumático, fobia social o trastorno de ansiedad generalizada). En tales casos, es importante que la depresión y todas las enfermedades concurrentes sean diagnosticadas y tratadas.

Varios estudios han demostrado un mayor riesgo de intentos de suicidio en personas con depresión y trastorno de pánico concurrentes, el trastorno de ansiedad caracterizado por episodios inesperados y repetidos de miedo intenso y síntomas físicos, que incluyen dolor de pecho, mareos y dificultad para respirar.

Las tasas de depresión son especialmente altas en personas con trastorno de estrés postraumático (TEPT), una condición debilitante que puede ocurrir después de la exposición a un Acontecimiento u ordalía aterrador en el que se produjo o se amenazó con un daño físico grave. En un estudio respaldado por el NIMH, más del 40 por ciento de los pacientes con PTSD tenían depresión cuando se los evaluó tanto al mes como a los cuatro meses después del evento traumático.

Co-ocurrencia de depresión y otras enfermedades

La depresión suele coexistir con una variedad de otras enfermedades físicas, como enfermedades cardíacas, derrames cerebrales, cáncer y diabetes, y también puede aumentar el riesgo de enfermedades físicas posteriores, discapacidad y muerte prematura. Sin embargo, la depresión en el contexto de una enfermedad física a menudo no se reconoce ni se trata. Además, la depresión puede afectar la capacidad de buscar y permanecer en tratamiento para otras enfermedades médicas. La investigación del NIMH sugiere que el diagnóstico y el tratamiento tempranos de la depresión en pacientes con otras enfermedades físicas pueden ayudar a mejorar los resultados de salud en general.


Los resultados de un estudio reciente respaldado por el NIMH proporcionan la evidencia más sólida hasta la fecha de que la depresión aumenta el riesgo de sufrir un ataque cardíaco en el futuro. El análisis de los datos de una encuesta a gran escala reveló que las personas con antecedentes de depresión mayor tenían más de cuatro veces más probabilidades de sufrir un ataque cardíaco durante un período de seguimiento de 12 a 13 años, en comparación con las personas sin tal historial. Incluso las personas con antecedentes de dos o más semanas de leve la depresión tenía más del doble de probabilidades de sufrir un ataque cardíaco, en comparación con aquellos que no habían tenido tales episodios. Aunque se encontraron asociaciones entre ciertos medicamentos psicotrópicos y el riesgo de ataque cardíaco, los investigadores determinaron que las asociaciones eran simplemente un reflejo de la relación principal entre la depresión y los problemas cardíacos. La cuestión de si el tratamiento para la depresión reduce el riesgo excesivo de ataque cardíaco en pacientes deprimidos debe abordarse con más investigaciones.

El NIMH planea presentar una conferencia importante con otros institutos de los NIH sobre depresión y enfermedades concurrentes. Los resultados de esta conferencia guiarán la investigación del NIMH sobre la depresión como factor que contribuye a otras enfermedades médicas y como resultado de estas enfermedades.

Mujeres y depresión

Casi el doble de mujeres (12 por ciento) que de hombres (7 por ciento) se ven afectadas por una enfermedad depresiva cada año. En algún momento de sus vidas, hasta el 20 por ciento de las mujeres tienen al menos un episodio de depresión que debe tratarse. Aunque la sabiduría convencional sostiene que la depresión está más estrechamente asociada con la menopausia, de hecho, los años fértiles están marcados por las tasas más altas de depresión, seguidas de los años previos a la menopausia.

Los investigadores del NIMH están investigando las causas y el tratamiento de los trastornos depresivos en las mujeres. Un área de investigación se centra en el estrés y la depresión de la vida. Los datos de un estudio reciente respaldado por el NIMH sugieren que las experiencias vitales estresantes pueden desempeñar un papel más importante en la provocación de episodios recurrentes de depresión en las mujeres que en los hombres.

La influencia de las hormonas sobre la depresión en las mujeres ha sido un área activa de investigación del NIMH. Un estudio reciente fue el primero en demostrar que los molestos cambios de humor depresivos y los síntomas físicos del síndrome premenstrual (SPM), un trastorno que afecta del tres al siete por ciento de las mujeres que menstrúan, son el resultado de una respuesta anormal a los cambios hormonales normales durante el ciclo menstrual. Entre las mujeres con ciclos menstruales normales, aquellas con antecedentes de síndrome premenstrual experimentaron alivio de los síntomas físicos y del estado de ánimo cuando sus hormonas sexuales, estrógeno y progesterona, se «desconectaron» temporalmente al administrar un fármaco que suprime la función de los ovarios. Los síntomas del síndrome premenstrual se desarrollaron dentro de una semana o dos después de que se reintrodujeron las hormonas. Por el contrario, las mujeres sin antecedentes de síndrome premenstrual no informaron efectos de la manipulación hormonal. El estudio mostró que las hormonas sexuales femeninas no porque PMS: más bien, desencadenan síntomas de PMS en mujeres con una vulnerabilidad preexistente al trastorno. Actualmente, los investigadores están intentando determinar qué hace que algunas mujeres, pero no otras, sean susceptibles al síndrome premenstrual. Las posibilidades incluyen diferencias genéticas en la sensibilidad hormonal a nivel celular, diferencias en la historia de otros trastornos del estado de ánimo y diferencias individuales en la función de la serotonina.

Los investigadores del NIMH también están investigando los mecanismos que contribuyen a la depresión después del parto (depresión posparto), otro trastorno grave en el que cambios hormonales abruptos en el contexto de estrés psicosocial intenso incapacitan a algunas mujeres con una aparente vulnerabilidad subyacente. Además, un ensayo clínico en curso del NIMH está evaluando el uso de medicamentos antidepresivos después del parto para prevenir la depresión posparto en mujeres con antecedentes de este trastorno después de un parto anterior.

Depresión infantil y adolescente

Los estudios de investigación a gran escala han informado que hasta el 2,5 por ciento de los niños y hasta el 8,3 por ciento de los adolescentes en los Estados Unidos sufren de depresión. Además, la investigación ha descubierto que el inicio de la depresión ocurre antes en los individuos nacidos en décadas más recientes. Existe evidencia de que la depresión que surge temprano en la vida a menudo persiste, se repite y continúa hasta la edad adulta, y que la depresión de inicio temprano puede predecir una enfermedad más grave en la vida adulta. Diagnosticar y tratar a niños y adolescentes con depresión es fundamental para prevenir el deterioro en el funcionamiento académico, social, emocional y conductual y para permitir que los niños desarrollen todo su potencial.

Sin embargo, la investigación sobre el diagnóstico y el tratamiento de los trastornos mentales en niños y adolescentes se ha quedado atrás de la de los adultos. A menudo, es difícil diagnosticar la depresión en estos grupos de edad porque los primeros síntomas pueden ser difíciles de detectar o pueden atribuirse a otras causas. Además, el tratamiento de la depresión en niños y adolescentes sigue siendo un desafío, porque pocos estudios han establecido la seguridad y eficacia de los tratamientos para la depresión en la juventud. Los niños y adolescentes están atravesando cambios rápidos en sus estados fisiológicos relacionados con la edad, y queda mucho por aprender sobre el desarrollo del cerebro durante los primeros años de vida antes de que los tratamientos para la depresión en los jóvenes tengan tanto éxito como en las personas mayores. . El NIMH está llevando a cabo una investigación de imágenes cerebrales en niños y adolescentes para recopilar información sobre el desarrollo normal del cerebro y lo que falla en las enfermedades mentales.

La depresión en niños y adolescentes se asocia con un mayor riesgo de conductas suicidas. Durante las últimas décadas, la tasa de suicidios entre los jóvenes ha aumentado drásticamente. En 1996, el año más reciente del que se dispone de estadísticas, el suicidio fue la tercera causa principal de muerte entre las personas de 15 a 24 años y la cuarta causa principal entre las personas de 10 a 14 años. Los investigadores del NIMH están desarrollando y probando diversas intervenciones para prevenir el suicidio en niños y adolescentes. Sin embargo, el diagnóstico y tratamiento tempranos de la depresión y otros trastornos mentales, y la evaluación precisa del pensamiento suicida, posiblemente tengan el mayor valor para la prevención del suicidio.


Hasta hace poco, había datos limitados sobre la seguridad y eficacia de los medicamentos antidepresivos en niños y adolescentes. El uso de antidepresivos en este grupo de edad se basó en los estándares de tratamiento de los adultos. Un estudio reciente financiado por el NIMH apoyó la fluoxetina, un ISRS, como un medicamento seguro y eficaz para la depresión infantil y adolescente. Sin embargo, la tasa de respuesta no fue tan alta como en los adultos, lo que enfatiza la necesidad de continuar la investigación sobre los tratamientos existentes y el desarrollo de tratamientos más efectivos, incluidas las psicoterapias diseñadas específicamente para niños. Otros estudios complementarios en el campo están comenzando a informar hallazgos positivos similares en jóvenes deprimidos tratados con cualquiera de varios antidepresivos más nuevos. En varios estudios, se encontró que los ATC son ineficaces para el tratamiento de la depresión en niños y adolescentes, pero las limitaciones de los diseños de los estudios excluyen conclusiones sólidas.

El NIMH está comprometido con el desarrollo de una infraestructura de investigadores capacitados en las áreas de salud mental de niños y adolescentes. En 1995, el NIMH copatrocinó una conferencia que reunió a más de 100 expertos en investigación, defensores de la familia y los pacientes, y representantes de organizaciones profesionales de salud mental para discutir y llegar a un consenso sobre varias recomendaciones para la investigación de medicamentos psiquiátricos en niños y adolescentes. Los resultados de esta conferencia incluyeron la concesión de fondos adicionales a las subvenciones de investigación existentes para estudiar medicamentos psicotrópicos en niños y adolescentes y el establecimiento de una red de Unidades de Investigación de Psicofarmacología Pediátrica (RUPP). Recientemente, se inició un gran estudio financiado por el NIMH en múltiples sitios para investigar tanto los tratamientos farmacológicos como psicoterapéuticos para la depresión adolescente.

Continuar abordando y resolviendo los desafíos éticos relacionados con la investigación clínica en niños y adolescentes es una prioridad del NIMH.

Adultos mayores y depresión

En un año determinado, entre el uno y el dos por ciento de las personas mayores de 65 años que viven en la comunidad, es decir, que no viven en hogares de ancianos u otras instituciones, sufren depresión mayor y alrededor del dos por ciento tiene distimia. La depresión, sin embargo, no es una parte normal de envejecimiento. La investigación ha demostrado claramente la importancia de diagnosticar y tratar la depresión en las personas mayores. Debido a que la depresión mayor es típicamente un trastorno recurrente, la prevención de recaídas es una alta prioridad para la investigación del tratamiento. Como se señaló anteriormente, un estudio reciente respaldado por el NIMH estableció la eficacia de la medicación antidepresiva combinada y la psicoterapia interpersonal para reducir las recaídas depresivas en adultos mayores que se habían recuperado de un episodio de depresión.

Además, estudios recientes del NIMH muestran que del 13 al 27 por ciento de los adultos mayores tienen depresiones subclínicas que no cumplen con los criterios de diagnóstico de depresión mayor o distimia, pero que están asociadas con un mayor riesgo de depresión mayor, discapacidad física, enfermedad médica y un alto uso de la salud. servicios. Las depresiones subclínicas causan un sufrimiento considerable y algunos médicos ahora están comenzando a reconocerlas y tratarlas.

El suicidio es más común entre los ancianos que en cualquier otro grupo de edad. La investigación del NIMH ha demostrado que casi todas las personas que se suicidan tienen un trastorno mental o por abuso de sustancias diagnosticable. En estudios de adultos mayores que se suicidaron, casi todos tenían depresión mayor, típicamente un primer episodio, aunque muy pocos tenían un trastorno por abuso de sustancias. El suicidio entre hombres blancos de 85 años o más fue casi seis veces mayor que la tasa nacional de EE. UU. (65 por 100.000 en comparación con 11 por 100.000) en 1996, el año más reciente para el que hay estadísticas disponibles. La prevención del suicidio en adultos mayores es un área de alta prioridad en la cartera de investigación de prevención del NIMH.

Tratamientos alternativos

Existe un gran interés público en los remedios a base de hierbas para diversas afecciones médicas, incluida la depresión. Entre las hierbas se encuentra el hipérico o hierba de San Juan, que se promociona por tener efectos antidepresivos. Se han informado interacciones farmacológicas adversas entre la hierba de San Juan y los medicamentos utilizados para tratar las infecciones por VIH, así como los utilizados para reducir el riesgo de rechazo de órganos trasplantados. En general, las preparaciones de la hierba de San Juan varían significativamente. No se han realizado estudios adecuados para determinar la eficacia antidepresiva de la hierba. En consecuencia, el NIMH ha copatrocinado el primer estudio controlado a gran escala, en múltiples sitios, de la hierba de San Juan como un tratamiento potencial para la depresión. Los resultados de este estudio se esperan para 2001.


El futuro de la investigación sobre la depresión del NIMH

La investigación sobre las causas, el tratamiento y la prevención de todas las formas de depresión seguirá siendo una alta prioridad del NIMH en el futuro previsible. Las áreas de interés y oportunidad incluyen las siguientes:

  • Los investigadores del NIMH buscarán identificar distintos subtipos de depresión caracterizados por varias características, incluido el riesgo genético, el curso de la enfermedad y los síntomas clínicos. Los objetivos de esta investigación serán mejorar la predicción clínica del inicio, la recurrencia y la enfermedad concurrente; identificar la influencia de los factores ambientales estresantes en personas con vulnerabilidad genética a la depresión mayor; y para prevenir el desarrollo de enfermedades físicas concurrentes y trastornos por uso de sustancias en personas con depresión primaria recurrente.

  • Debido a que muchos trastornos mentales en adultos se originan en la infancia, se necesitan estudios del desarrollo a lo largo del tiempo que descubran las complejas interacciones entre los eventos psicológicos, sociales y biológicos para rastrear la persistencia, la cronicidad y las vías de entrada y salida de los trastornos en la infancia y la adolescencia. La información sobre las continuidades conductuales que pueden existir entre dimensiones específicas del temperamento infantil y el trastorno mental infantil, incluida la depresión, puede hacer posible evitar los trastornos psiquiátricos del adulto.

  • La investigación reciente sobre los procesos de pensamiento que ha proporcionado información sobre la naturaleza y las causas de las enfermedades mentales crea oportunidades para mejorar la prevención y el tratamiento. Entre los hallazgos importantes de esta investigación se encuentra la evidencia que apunta al papel de los sesgos negativos de atención y memoria (atención selectiva y memoria de información negativa) en la producción y el mantenimiento de la depresión y la ansiedad. Se necesitan estudios futuros para obtener una descripción más precisa del contenido y el desarrollo del curso de vida de estos sesgos, incluida su interacción con los procesos sociales y emocionales, y sus influencias y efectos neuronales.

  • Los avances en la neurobiología y la tecnología de imágenes cerebrales ahora hacen posible ver vínculos más claros entre los hallazgos de la investigación de diferentes dominios de la emoción y el estado de ánimo. Dichos «mapas» de la depresión informarán la comprensión del desarrollo del cerebro, los tratamientos efectivos y la base de la depresión en niños y adultos. En las poblaciones adultas, registrar los cambios fisiológicos implicados en las emociones durante el envejecimiento arrojará luz sobre los trastornos del estado de ánimo en los ancianos, así como los efectos psicológicos y fisiológicos del duelo.

  • Un objetivo importante a largo plazo de la investigación sobre la depresión del NIMH es identificar marcadores biológicos simples de depresión que, por ejemplo, podrían detectarse en la sangre o con imágenes cerebrales. En teoría, los marcadores biológicos revelarían el perfil de depresión específico de cada paciente y permitirían a los psiquiatras seleccionar tratamientos conocidos por ser más efectivos para cada perfil. Aunque estas intervenciones basadas en datos solo se pueden imaginar hoy, el NIMH ya está invirtiendo en múltiples estrategias de investigación para sentar las bases para los descubrimientos del mañana.

El amplio programa de investigación del NIMH

Además de estudiar la depresión, el NIMH apoya y lleva a cabo un amplio programa multidisciplinario de investigación científica destinado a mejorar el diagnóstico, la prevención y el tratamiento de otros trastornos mentales. Estas afecciones incluyen trastorno bipolar, depresión clínica y esquizofrenia.

Cada vez más, el público y los profesionales de la salud reconocen estos trastornos como enfermedades cerebrales reales y tratables. Aún así, se necesita más investigación para examinar con mayor profundidad las relaciones entre factores genéticos, conductuales, de desarrollo, sociales y otros para encontrar las causas de estas enfermedades. El NIMH satisface esta necesidad a través de una serie de iniciativas de investigación.

  • Iniciativa de Genética Humana del NIMH

    Este proyecto ha compilado el registro más grande del mundo de familias afectadas por esquizofrenia, trastorno bipolar y enfermedad de Alzheimer. Los científicos pueden examinar el material genético de estos miembros de la familia con el objetivo de identificar los genes implicados en las enfermedades.

  • Proyecto Cerebro Humano

    Este esfuerzo de múltiples agencias está utilizando tecnologías informáticas de vanguardia para organizar la inmensa cantidad de datos que se generan a través de la neurociencia y disciplinas relacionadas, y hacer que esta información sea fácilmente accesible para el estudio simultáneo de los investigadores interesados.

  • Iniciativa de investigación preventiva

    Los esfuerzos de prevención buscan comprender el desarrollo y la expresión de las enfermedades mentales a lo largo de la vida, de modo que se puedan encontrar y aplicar las intervenciones adecuadas en múltiples puntos durante el curso de la enfermedad. Los avances recientes en las ciencias biomédicas, conductuales y cognitivas han llevado al NIMH a formular un nuevo plan que une estas ciencias con los esfuerzos de prevención.

Si bien la definición de prevención se ampliará, los objetivos de la investigación serán más precisos y específicos.

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