Más investigaciones cuestionan la seguridad y la eficacia de las hierbas

Lástima que no haya una hierba que cure la confusión.

Ginkgo biloba no mejoró la memoria en un estudio riguroso.  La hierba de San Juan no es mejor para tratar la depresión mayor que una pastilla de azúcar, concluyó un estudio federal.El mercado de suplementos herbales de 4.200 millones de dólares se vio sacudido en agosto de 2002 por la noticia de una investigación federal sobre un comercializador del producto para bajar de peso efedra. Pero la evidencia reciente sugiere que los problemas de la industria van mucho más allá. De hecho, la investigación ha encontrado que la mitad de la docena de suplementos herbales más vendidos son inútiles para sus propósitos comerciales o peligrosos.

Ginkgo biloba, el segundo suplemento más popular, no mejoró la memoria en un riguroso estudio publicado este mes. La hierba de San Juan no es mejor para tratar la depresión mayor que una pastilla de azúcar, concluyó un estudio federal. Una manzana al día serviría para prevenir el resfriado común tan bien como la equinácea, según otro estudio reciente. Y la semana pasada, Canadá prohibió el suplemento antiestrés kava en medio de más indicios de que podría causar daño hepático. La Administración de Drogas y Alimentos de EE. UU. Emitió su propia advertencia sobre la kava en marzo, y Singapur y Alemania han prohibido los productos de kava.

«Hay más evidencia que cuestiona su eficacia que la evidencia que argumenta de manera persuasiva que estos productos son efectivos», dice Ron Davis, miembro de la Junta de Fideicomisarios de la Asociación Médica Estadounidense y su portavoz para cuestiones de suplementos dietéticos.

La industria dietética resta importancia a los informes recientes, señalando estudios anteriores que extraen conclusiones contradictorias y la investigación continua que espera arroje resultados más positivos. «Mire, siempre habrá otro ensayo», dice John Cardellina, vicepresidente de ciencia botánica del Council for Responsible Nutrition, un grupo que representa los intereses de la industria en Washington. «Es el peso acumulado de la evidencia lo que importa».

Mucha de esta información está saliendo ahora porque los Institutos Nacionales de Salud y otras agencias federales comenzaron a financiar el tipo de estudios que pondrían a prueba los suplementos. Una vez, las curas a base de hierbas eran un negocio familiar pequeño e ignorado. Pero después de que las ventas despegaran en las últimas dos décadas, el establecimiento médico se dio cuenta.

El NIH ha invertido enormes cantidades de dinero en la investigación relacionada con la nutrición: un total de $ 206 millones en el año fiscal 1, el último año del que hay cifras disponibles. La Oficina de Suplementos Dietéticos, que ayuda a coordinar dicha investigación, ha visto aumentar su presupuesto a $ 17 millones desde menos de $ 1 millón en los últimos cinco años.

La nación «recién ahora está comenzando a cosechar la recompensa de una inversión que se hizo hace unos años», dice Raymond Woosley, vicepresidente de ciencias de la salud de la Universidad de Arizona y crítico principal del suplemento efedra. «Las pruebas controladas de productos a base de hierbas recién están comenzando a completarse, y creo que vamos a aprender qué funciona y qué no».

Más resultados están en camino, evaluando hierbas como el jengibre, la boswellia y el té verde. Las conclusiones podrían renovar los llamados al Congreso y la FDA para endurecer aún más las reglas sobre la industria, que aún mantiene algunos amigos poderosos en Washington. Los suplementos a base de hierbas forman parte de una categoría más amplia de suplementos dietéticos que también incluye una variedad de vitaminas y minerales. A diferencia de los medicamentos recetados, que deben probarse que son efectivos y seguros antes de venderse al público, un suplemento dietético generalmente solo puede retirarse del mercado después de que se haya demostrado que es dañino.

El mercado de las hierbas sigue creciendo en general, aunque algunos suplementos han caído en desgracia. La industria dice que sus productos son seguros cuando se usan según las instrucciones, mientras que el establecimiento médico dice que muchos son inútiles, lo que deja a los consumidores un poco perplejos. Mientras los consumidores esperan los resultados de la investigación en curso, la AMA y otros grupos instan a las personas a que les digan a sus médicos que están usando suplementos; la información podría ayudar a evitar interacciones peligrosas entre medicamentos y productos a base de hierbas.

Estudios contradictorios

La controversia de la efedra muestra cuán polémicos pueden ser todos los estudios contradictorios. La efedra está bajo ataque debido a docenas de ataques cardíacos y accidentes cerebrovasculares en personas que han tomado productos con efedra. La AMA quiere que se prohíba. Pero Metabolife International Inc., el principal comercializador del producto, cita un estudio de investigadores afiliados a las universidades de Harvard y Columbia que muestra que «no hay eventos adversos y efectos secundarios mínimos» entre los pacientes que toman un producto con efedra y cafeína. Las afirmaciones en sentido contrario, incluidos los informes de muertes, son una «ciencia basura» anecdótica que está ahogando la buena ciencia, argumenta la compañía.

El estudio universitario estuvo lejos de ser perfecto, dice el Dr. Woosley. Los sujetos de ese ensayo estaban bajo supervisión médica y se excluyó a los que tenían problemas de salud graves, por lo que no se habría notado ningún efecto inusual que el suplemento tuviera en los que ya estaban en riesgo. Además, el tamaño limitado del estudio cuando terminó (46 personas con efedra y 41 con un placebo) significa que era imposible encontrar los riesgos de 1 en 100 o 1 en 1,000 que surgen en los grandes ensayos que las compañías farmacéuticas presentan a la FDA.


Las conclusiones europeas difieren

La principal munición de investigación de los fabricantes de suplementos proviene de científicos de renombre en Alemania y en otras partes de Europa, donde los suplementos han sido un pilar durante décadas. Para muchos investigadores estadounidenses, esos estudios faltan. «No es el tipo de ciencia que se le presentaría a la FDA», dice Ronald Turner, profesor de pediatría en la facultad de medicina de la Universidad de Virginia y autor de un estudio reciente sobre la equinácea. Su estudio de 2000 encontró que la hierba «no tuvo un efecto significativo sobre la aparición de la infección o la gravedad de la enfermedad». El estudio recibió financiación de Procter Gamble Co., que comercializa productos relacionados con el frío de Vicks.

El estudio del ginkgo fue realizado por Paul Solomon de Williams College y publicado este mes en la revista médica de la AMA. Solomon dice que trató de hacer un «estudio de calidad de la FDA» para probar las afirmaciones de que el ginkgo podría mejorar la memoria en tan solo cuatro semanas. La conclusión: «Cuando se toma siguiendo las instrucciones del fabricante, el ginkgo no proporciona ningún beneficio medible en la memoria o la función cognitiva relacionada a los adultos con una función cognitiva saludable».

Cardellina, de la industria de las hierbas, admite que el estudio del ginkgo era legítimo y no discute los resultados negativos. Pero señala varios otros con resultados positivos. «Lo que me molesta es que los autores actúan como si fuera el único ensayo que se ha hecho», dice.

Dolencias a base de hierbas

Investigaciones recientes cuestionan la efectividad o la seguridad de seis de los 12 suplementos herbales más vendidos en los EE. UU.

Suplemento Uso común Problema
Hierba de San Juan Alivio de la depresión Un estudio de los NIH de 2002 encontró que la hierba no era más eficaz para tratar la depresión mayor que una pastilla de azúcar.
Gingko Mejora de la memoria Un estudio de este mes en el Revista de la Asociación Médica Estadounidense no encontró ningún beneficio mensurable para la memoria.
Equinácea Prevención y tratamiento de resfriados. Un estudio de 2000 determinó que el producto «no tuvo un efecto significativo» sobre la incidencia o la gravedad de los resfriados.
Efedra Pérdida de peso La Asociación Médica Estadounidense y grupos de consumidores han pedido que se prohíba bajo sospecha de causar ataques cardíacos y accidentes cerebrovasculares.
Kava El alivio del estrés Canadá, Singapur y Alemania han retirado del mercado muchos productos de kava después de vincular la sustancia con daño hepático; La FDA ha advertido a los usuarios sobre el problema.
Ajo Reducción de colesterol Los Institutos Nacionales de Salud concluyeron en 2001 que el ajo podría causar efectos secundarios dañinos en personas que se someten a terapia contra el VIH.

Nota: Clasificación de ventas basada en Nutrition Business Journal

Fuente: Wall Street Journal – 11 de septiembre de 2002

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