Tratamiento impactante

El regreso de la terapia electroconvulsiva suscita debate sobre su uso

Cobertura completa sobre el caso de tratamiento de descarga eléctrica forzada de Paul Henri Thomas de Newsday.George Ebert no está seguro de cuántos de sus recuerdos faltan. Puede recordar que durante una gira de 1971 por Ohio con su familia, su estado mental comenzó a deteriorarse. Recuerda haber tratado apresuradamente de «limpiar» su vida tirando la mayoría de sus pertenencias e intentando hacer autostop en medio de la noche de Columbus a Texas con su hijo en busca de Dios.

Fue en un hospital psiquiátrico de Ohio ese mismo año que Ebert tuvo su primera experiencia con la terapia electroconvulsiva, entonces conocida como electrochoque. Los 15 tratamientos con el dispositivo, dijo, lo dejaron temporalmente incapacitado para realizar las tareas más simples y permanentemente incapaz de recordar parches de su vida.

«Después, me dieron un recipiente con leche y no pude averiguar cómo sostenerlo, y me dieron una cuchara y no sabía para qué era», dijo Ebert, de 58 años, un nativo de Oswego que ahora dirige el Mental Pacientes Liberation Alliance, un grupo de defensa en Syracuse que se opone al procedimiento.

La TEC, durante mucho tiempo ridiculizada como un tratamiento primitivo y perturbador para las enfermedades mentales, ha regresado recientemente a la corriente psiquiátrica principal, lo que ha hecho que el estado controle su uso más de cerca que casi cualquier otro procedimiento médico. Aunque la tecnología del tratamiento ha avanzado significativamente, los legisladores estatales, los médicos y los pacientes ahora están inmersos en un debate vigoroso que ha desenterrado el estigma persistente de los primeros días de la TEC.

Es posible que la mayoría de las máquinas hayan cambiado desde el momento en que Ebert recibió el tratamiento, pero la cuestión del consentimiento informado, lo que saben los pacientes sobre los efectos de la TEC y si pueden ser obligados a someterse a ella, ha persistido.

Las críticas se han visto exacerbadas por un estudio de 1997 de los hospitales comunitarios en los condados de la ciudad de Nueva York, Westchester y Nassau. El estudio, realizado por el Instituto Psiquiátrico del Estado de Nueva York con sede en la Universidad de Columbia, encontró que el 11 por ciento de los pacientes fueron tratados con máquinas ECT anticuadas como la que se usa en Ebert.

Al subrayar la ausencia de supervisión gubernamental de la TEC, los reguladores estatales dijeron que no saben dónde están estas máquinas anticuadas, ni siquiera cuántas personas reciben tratamiento con TEC en Nueva York en un año determinado. Las quejas individuales sobre la TEC, al igual que con cualquier otro procedimiento médico, son manejadas por la Comisión estatal de calidad de la atención o una comisión nacional que acredita a los hospitales.

Texas y Vermont han impuesto severas restricciones a la ECT. Pero el impulso para una mayor supervisión en Nueva York y en otros lugares preocupa a los médicos que dicen que desanimará a los hospitales de usar el tratamiento.

«La verdad del asunto es que esto ahora es una rutina», dijo el Dr. Charles Kellner, profesor de psiquiatría y neurología en la Universidad Médica de Carolina del Sur. «Algunos de ellos morirían por suicidio si a la gente se le niega el acceso a esto».

A nivel nacional, hasta 100.000 personas reciben TEC cada año, según la Asociación Estadounidense de Hospitales. La Oficina de Salud Mental de Nueva York cuenta solo cuántas personas en los hospitales estatales reciben el tratamiento: 134 el año pasado.

El tratamiento ha evolucionado desde que la familia de Ebert lo internó hace 30 años. Ahora, la TEC se administra principalmente a quienes no responden a los medicamentos. Durante años se ha recomendado como método de último recurso. Los médicos dirigen la electricidad al cerebro hasta que el paciente experimenta una convulsión. Algunos médicos creen que la electricidad altera los impulsos eléctricos existentes en el cerebro para corregir cualquier desequilibrio químico.

La primera generación de dispositivos ECT, llamados máquinas de ondas sinusoidales, se utilizaron generosamente para tratar una amplia gama de enfermedades mentales durante décadas. Tanto los defensores como los opositores coinciden en que, hasta hace muy poco, el tratamiento se usaba en exceso para controlar a los pacientes rebeldes. Crudas en comparación con las versiones más modernas, las primeras máquinas enviaban intensas ráfagas de electricidad que a menudo producían pérdida de memoria. Las máquinas mejoradas entregan menos electricidad en pulsos más breves, causando menos daño cognitivo.

Hasta 1980, los dispositivos de onda sinusoidal eran las únicas máquinas en el mercado y hoy en día todavía evocan las imágenes de los primeros tratamientos de electroshock administrados sin relajantes musculares ni anestesia para suavizar los efectos de la convulsión.

Las máquinas fueron inmortalizadas en la película de 1975 «Alguien voló sobre el nido del cuco», donde el paciente interpretado por Jack Nicholson se agita incontrolablemente durante los tratamientos de electroshock.

«Está recibiendo un tipo de atención que probablemente no esté impulsada por cuestiones científicas, pero ha generado mucha reacción emocional», dijo el Dr. John Oldham, director médico de la Oficina de Salud Mental del Estado de Nueva York y director de la sección psiquiátrica de la Universidad de Columbia. Instituto de Investigación. «Ha sido sensacionalista».

Pero la introducción de máquinas más nuevas no ha sofocado la controversia sobre la TEC. En un caso muy publicitado en 1999 en Long Island, Paul Henri Thomas desafió el derecho del Pilgrim Psychiatric Center a administrar el tratamiento en contra de su voluntad. Pilgrim tuvo que acudir a los tribunales para proceder con el tratamiento. El hospital ganó el caso en marzo, pero Thomas apeló y hasta que se resuelva, el hospital no puede tratarlo con TEC.

«Da la casualidad de que es un procedimiento que está involucrado por paciente en más casos judiciales que cualquier otro», dijo Martin Luster, presidente del Comité de Salud Mental de la Asamblea estatal. «Puede haber casos legítimos planteados en términos de medicamentos. No hemos recibido la misma preocupación por los medicamentos que hemos recibido por la TEC».

Lustre (D-Trumansburg) ha propuesto una legislación que requeriría que todos los hospitales del estado informen a los pacientes sobre los beneficios y efectos secundarios de la TEC. El proyecto de ley de Luster también requeriría que los hospitales obtengan el consentimiento por escrito de los pacientes e informen rutinariamente la cantidad de tratamientos a los reguladores estatales. Además, los hospitales deberían tener un tratamiento alternativo cerca en caso de una emergencia.


Pero los psiquiatras advierten sobre las consecuencias de llevar un debate médico a la Legislatura. En Texas, grupos de perros guardianes de ECT, incluida la Iglesia de la Cienciología, presionaron con tanto éxito que los legisladores estatales consideraron una prohibición total del procedimiento. Los legisladores finalmente prohibieron a los médicos realizar ECT en cualquier persona menor de 16 años y requirieron múltiples recomendaciones antes de permitir el procedimiento a cualquier persona mayor de 65. También requirieron prácticas de reporte más estrictas y un formulario de consentimiento por separado cada vez que se administra ECT.

«Que una legislatura interceda en una práctica médica inhibiría su investigación continua», dijo Max Fink, psiquiatra asistente en el Centro Médico Judío de Long Island en New Hyde Park y defensor vocal de la TEC. «La TEC es un tratamiento eficaz que ha salvado muchas vidas, su disponibilidad es muy irregular. Los hospitales estatales, municipales y muchos privados no la tienen disponible».

Los defensores de ECT disputan que los dispositivos de onda sinusoidal existentes representen una amenaza, aunque están de acuerdo en que las máquinas no deben usarse. Harold Sackeim, uno de los autores del estudio de 1997 que encontró varias máquinas todavía en uso, lo llamó «un pequeño problema».

Sackeim no reveló la ubicación de las máquinas, citando la confidencialidad de los hospitales que participaron en el estudio. Newsday se puso en contacto con 40 hospitales para obtener esta historia; ninguno dijo que usaban máquinas de ondas sinusoidales.

Oldham dijo que las máquinas de onda sinusoidal, aunque son menos preferibles que los dispositivos más nuevos, aún brindan un tratamiento valioso con efectos secundarios mínimos. «La evolución de la transición a equipos médicos y quirúrgicos mejorados es un proceso», dijo Oldham. «Los hospitales no pueden dejar inmediatamente todo lo que tienen. Tienen que hacerlo de una manera planificada y presupuestada».

El uso continuo de incluso unas pocas máquinas ha galvanizado aún más a los oponentes, que dicen que es representativo del mayor problema de los estándares insuficientes para la ECT. El estudio de Sackeim encontró que los procedimientos varían de un hospital a otro, incluida la frecuencia con la que se evalúa la memoria de un paciente después del tratamiento.

«La Asociación Estadounidense de Psiquiatría ha estado advirtiendo a las personas que no usen la onda sinusoidal durante 20 años o más, pero todavía están allí», dijo Linda Andre, quien se sometió al tratamiento en 1981. Andre, de 41 años, de Manhattan, agregó que un informe independiente era necesaria una agencia para regular la ECT. Dijo que los psiquiatras «no hacían nada» antes para deshacerse de las máquinas de onda sinusoidal, y advirtió contra los psiquiatras «policías» ellos mismos: «No se puede poner este tipo de cosas en sus manos».

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