Trato impactante sigue siendo tortura para algunos

Imágenes vívidas de electrodos adheridos a cabezas humanas y las convulsiones resultantes son lo que recordamos de la terapia de choque eléctrico bárbaro hace décadas.Imágenes vívidas de electrodos adheridos a cabezas humanas y las convulsiones resultantes son lo que recordamos de la terapia de choque eléctrico bárbaro hace décadas. Pero 50 años después, la terapia todavía se usa comúnmente en los hospitales de Nueva Zelanda. Informa Miriyana Alexander.

«Es un trato increíblemente bueno. Si alguna vez lo necesitara, lo tendría. Se lo daría a mi esposa ya mis padres también».

Hizo que la autora Janet Frame se sintiera confundida, aterrorizada y perturbada. Le dio pesadillas y una vez hizo que rompiera una ventana con el puño.

Eso fue hace 52 años, cuando se utilizó la terapia de descarga eléctrica sin anestesia ni relajantes musculares y los pacientes fueron inmovilizados para evitar lesiones por ataques violentos.

Muchos se sorprenderían al saber que la TEC (terapia electroconvulsiva) todavía se usa comúnmente en Nueva Zelanda. Pero ahora, según los psiquiatras, se usa de manera más discriminada y humana.

Frame sufrió 200 aplicaciones del tratamiento, en el que una corriente eléctrica pasa a través del cerebro durante varios segundos, en el Hospital Sunnyside de Christchurch y el Hospital Seacliff de Dunedin. En la biografía recién publicada Wrestling with the Angel, habló del trauma del procedimiento, la pérdida de memoria y las pesadillas que desencadenó.

«Soñé sueños de vigilia y sueño más terribles que cualquiera de los que había soñado antes … (si) tan solo hubiera podido hablar sobre algo del terror, sé que no habría traducido tan fácilmente mis sentimientos en acción. Suena tonto , pero mi ropa me atormentaba … Todo me tortura (me) y está en llamas y está coloreada «.

La TEC también es conocida por su controvertido uso en los hospitales psiquiátricos Cherry Farm, Carrington y Oakley. Se utilizó para castigar a los niños en el Hospital Lake Alice en la década de 1970 por delitos triviales como no hacer la cama o no cenar, y ahora se busca una compensación.

En 1982, Michael Watene murió después de recibir ECT en Oakley. En una investigación posterior, los procedimientos de TEC en el hospital fueron etiquetados como «alarmantemente deficientes» en el momento de su muerte. Watene recibió el ECT en un colchón en el suelo de una pequeña cámara acorazada. Después de la muerte, la investigación ordenó cambios en la forma en que se administró la TEC y dijo que un anestesista debe permanecer en la sala de tratamiento hasta que el paciente se recupere por completo.

Según los psiquiatras, hemos recorrido un largo camino desde entonces. La TEC ahora se administra en quirófanos con el consentimiento del paciente, los pacientes son anestesiados y se les administran relajantes musculares. Dicen que no se usa indiscriminadamente: los pacientes que sufren de depresión grave y potencialmente mortal y algunas manías donde otros tratamientos han fallado, reciben la terapia.

Los hospitales de todo el país confirmaron que usaban TEC, y un psiquiatra de primer nivel creía que su uso aumentaría para contrarrestar las crecientes tasas de depresión.

La ministra de Salud, Annette King, no tiene planes de revisar su uso.

La controversia se ha extendido sobre el tratamiento durante décadas. Los psiquiatras con los que habló el Sunday Star-Times eran grandes admiradores de la TEC y decían que era un tratamiento legítimo y eficaz para la depresión grave.

Muchos dijeron que había salvado vidas y que ellos mismos recibirían el tratamiento si fuera necesario.

Los opositores lo etiquetan como inhumano y un grupo de defensa de pacientes de Waikato ha presentado una petición al parlamento pidiendo que la TEC sea prohibida.

La TEC actúa reponiendo los neurotransmisores en el cerebro. Las sustancias químicas que utilizan los nervios para comunicarse con el cerebro se agotan en las personas deprimidas. Las pautas del Real Colegio de Psiquiatras de Australia y Nueva Zelanda para la TEC dijeron que su eficacia había sido «establecida más allá de toda duda».

Dijo que la terapia estaba entre los procedimientos médicos de menor riesgo realizados bajo anestesia general y era sustancialmente menos riesgosa que el parto.

El subdirector de salud mental del Ministerio de Salud, el Dr. Anthony Duncan, también psiquiatra, reconoció la preocupación pública por la pérdida de memoria asociada con la TEC.

«Las personas definitivamente a menudo tienen lagunas en sus recuerdos alrededor del momento del tratamiento.

«Esto se debe a que la TEC induce convulsiones, que dificultan el establecimiento de pistas de memoria».

Duncan dijo que la investigación mostró que no se pensaba que la TEC causara pérdida de la memoria a largo plazo, pero que esa posibilidad tenía que sopesarse con el estado desesperado en el que se encontraban las personas cuando se consideró la TEC.

«Las personas a menudo corren el riesgo de suicidarse o morir de deshidratación o hambre porque están tan deprimidas que han dejado de comer y beber».

El año pasado, 53 pacientes fueron tratados con TEC en North Shore Hospital, obteniendo un promedio de 10 u 11 cada uno.

Aproximadamente cuatro pacientes por semana son tratados con TEC en el Hospital de Auckland. Por lo general, reciben dos tratamientos a la semana durante aproximadamente cuatro semanas. El director de salud mental, el Dr. Nick Argyle, dijo que si bien la TEC «era algo extraño para la gente», los sacaba de su estado depresivo.

Duncan dijo que los medicamentos psiquiátricos como Prozac simplemente suprimían los síntomas de la depresión, mientras que un tratamiento de TEC significaba que un paciente ya no estaría deprimido.

«No hay ningún daño significativo de la TEC. Ha salvado la vida de algunos de mis pacientes y, en muchos casos, desearía haberla usado antes. A veces tengo pacientes que mendigan porque saben que es lo único que funciona para ellos.

«Creo que es un trato increíblemente bueno. Si alguna vez lo necesitara, lo tendría y se lo daría a mi esposa ya mis padres también».


El Hospital de Waikato ofrece 35 tratamientos de TEC al mes para un promedio de cinco pacientes. En el Hospital Timaru, 30 pacientes han recibido la terapia de descarga eléctrica desde enero, mientras que el Hospital Taranaki trata solo a dos o tres pacientes al año con TEC. Wellington Hospital trata a ocho pacientes a la semana con TEC. Se proporcionaron dos tratamientos de TEC en el hospital de Palmerston North en los últimos seis meses, y 45 pacientes en cualquier momento están recibiendo el tratamiento en Christchurch. Los funcionarios de salud de Dunedin confirmaron que usaron TEC, pero no pudieron proporcionar cifras.

El director de salud mental de Capital Coast Health, Peter McGeorge, un psiquiatra, dijo que el público probablemente no sabía que todavía se estaba usando. «Pero si se usa correctamente, tiene su lugar. Cuando Janet Frame estaba en el hospital se usaba de manera bastante indiscriminada, pero ese no es el caso ahora. Y los ataques solían ser violentos, causando fracturas y desgarros, pero ahora se administra un relajante muscular, es decir la reacción no es tan severa.

«Es probable que su uso aumente porque para el 2020, la depresión será la enfermedad más común en el mundo. Entonces, si las tasas de depresión aumentan, también lo hará el uso de TEC».

Una mujer que recibió TEC 42 veces hace 40 años en el Hospital de Porirua cuando tenía 18 años le dijo al Sunday Star-Times que temía que el tratamiento la matara.

La mujer, que no quiso ser nombrada, dijo que la TEC la hizo «despertar sintiéndose medio muerta. Todo nadaba frente a mí y apenas podía levantarme o caminar. Fue como si me golpeara con un mazo».

Acostar en su cama esperando el tratamiento fue la peor parte, dijo. «Fue como esperar a ser ejecutado. Las enfermeras te sujetaron por la rodilla y el hombro y nos pusieron una mordaza en la boca. Luego llegó el Big Bang y quedé inconsciente».

La mujer sufrió pérdida de memoria a corto plazo después de los tratamientos. «Mi cerebro estaba revuelto y me tomó mucho tiempo recordar cosas. Ha afectado toda mi vida. Mi memoria es muy mala, tengo pesadillas y de vez en cuando me pierdo, a pesar de que he vivido aquí durante años.

«Fue mi peor pesadilla. El personal no tenía en cuenta nuestros sentimientos, eran como custodios de campos de concentración. ECT es un asalto criminal y debería estar prohibido».

La portavoz de Waikato Patient Rights Advocacy, Anna de Jonge, dijo que la TEC causaba daño cerebral y debería ser abolida.

«Es una tortura. Se lo hacen al ganado en el matadero antes de degollar, y no deberían hacerlo a la gente. El cerebro es la parte más importante del cuerpo, ¿por qué le hacemos esto?»

Dijo que la TEC no era aceptable solo porque los psiquiatras decían que eso era todo lo que tenían para tratar a las personas con depresión grave. «Si tuvieras dolor de cabeza, no podría golpearte en la cabeza con un palo de hockey y pedirte perdón, eso es todo lo que tengo para tratarte. Es inaceptable».

La opinión extranjera también está dividida. Algunos psiquiatras quieren que se prohíba la TEC, mientras que otros han dicho que el procedimiento es tan seguro como extraer los dientes.

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